En el mayor estudio de población general realizado hasta ahora para investigar la asociación entre la fibrilación auricular y la demencia, los investigadores coreanos han llegado a la conclusión de que existe una relación significativa entre la afección cardiaca común y el inicio de la enfermedad neurodegenerativa.

Varios estudios más pequeños en el pasado han concluido que las personas mayores que sufren de fibrilación auricular, una forma de latido cardíaco irregular, parecen tener un riesgo significativamente mayor de desarrollar demencia. Ahora un equipo de investigadores ha rastreado la cohorte más grande de sujetos hasta ahora en un esfuerzo por abordar las variaciones metodológicas a través de estos estudios anteriores y afirmar esta asociación.

El estudio dio seguimiento a 262,611 sujetos durante un promedio de seis años. Todos los sujetos tenían más de 60 años y estaban libres de demencia y fibrilación auricular al comienzo del período de investigación. Durante el periodo de investigación, alrededor de 10,000 sujetos desarrollaron fibrilación auricular, de los cuales un sorprendente 24.4 por ciento desarrolló demencia, frente a apenas el 14.4 por ciento de los sujetos sin FA que desarrollaron demencia.

«Encontramos que las personas que desarrollaron fibrilación auricular tenían un 50% más de riesgo de desarrollar demencia en comparación con las que no desarrollaron la afección; este mayor riesgo se mantuvo incluso después de que eliminamos de nuestros cálculos a las personas que sufrieron un accidente cerebrovascular», explica Boyoung Joung, director del equipo de investigación de la Facultad de medicina de la Universidad de Yonsei. «Esto significa que, entre la población general, 1,4 personas más por cada 100 de la población desarrollarían demencia si se les diagnosticara fibrilación auricular. El riesgo se presentó en personas menores y mayores de 70 años».

Más específicamente, la fibrilación auricular pareció duplicar el riesgo de una persona de desarrollar demencia vascular y aumentar el riesgo de Alzheimer en un 30 por ciento. De manera interesante, los sujetos que tomaban anticoagulantes orales para tratar la fibrilación auricular mostraron menos casos de demencia en comparación con los sujetos de fibrilación auricular no tratados.

Estos resultados reflejan los datos de estudios anteriores más pequeños, en particular la investigación del año pasado que concluyó que la fibrilación auricular no sólo aumenta el riesgo de una persona de padecer demencia, sino que los tratamientos anticoagulantes pueden mitigar significativamente ese riesgo. Estos estudios anteriores, aunque más pequeños, se llevaron a cabo en poblaciones occidentales o europeas, lo que llevó al equipo de investigación coreano a concluir con confianza que la asociación se aplica ampliamente a temas de todo el mundo.

No está claro qué significa exactamente esta asociación entre la fibrilación auricular y la demencia, y los investigadores son muy específicos al señalar que no hay evidencia en estos estudios que sugiera que la fibrilación auricular cause directamente la demencia. De hecho, los investigadores concluyen en el estudio que, debido a las sugerencias de que la demencia puede tardar años en desarrollarse antes de que los síntomas sean aparentes, es poco probable que la fibrilación auricular contribuya activamente al inicio de la enfermedad neurodegenerativa. Si este fuera el caso, la fibrilación auricular tendría que aparecer a edades mucho más tempranas de lo que generalmente ocurre. Podría ser más probable que causas subyacentes similares, como la inflamación y el estrés oxidativo, lleven a ambas afecciones.

En esta etapa, los investigadores simplemente sugieren que los datos sean utilizados por los médicos para tratar más vigilantemente los casos de fibrilación auricular con el conocimiento de que el uso de anticoagulantes puede ser potencialmente ampliamente protector contra el desarrollo de la demencia. Se necesitan estudios adicionales, que investiguen más específicamente qué tratamientos de fibrilación auricular previenen mejor la demencia, y qué mecanismo puede apuntalar esta asociación.