Marte es un lugar bastante inhóspito, y la NASA recientemente arruinó la diversión al demostrar que no es factible terraformar el planeta entero. ¿Pero qué pasa con ciertas partes de ella? Ahora, los investigadores de Harvard han demostrado que las capas delgadas de aerogel de sílice podrían calentar la superficie y bloquear la radiación UV mientras que todavía dejan pasar la luz visible. Eso podría ser suficiente para mantener el agua líquida y permitir que las plantas se fotosinteticen dentro de una región determinada.

Mientras que Marte fue una vez un mundo exuberante y acuático que podría haber sustentado la vida, ese no es definitivamente el Planeta Rojo que conocemos hoy en día. El Marte moderno es una cáscara seca, con la única agua que queda encerrada en los casquetes polares o en lagos salados en las profundidades del subsuelo. La atmósfera delgada significa que hay muy poco oxígeno, hace mucho frío y no hay protección contra la radiación UV del sol.

El nuevo estudio de Harvard podría resolver al menos algunos de esos problemas, gracias al aerogel de sílice. Es uno de los materiales más ligeros jamás creados, transparente y un excelente aislante térmico. Todo esto significa que, al menos en teoría, una fina capa de aerogel de sílice en el cielo marciano podría efectivamente terraformar un pequeño trozo de tierra debajo de él. Esto calentaría la superficie y reflejaría la radiación UV sin bloquear la luz visible.

Los investigadores probaron la idea recreando las condiciones de la superficie de Marte en el laboratorio, y colocando una capa de aerogel de sílice sobre la parte superior para ver qué cambios podía desencadenar. Increíblemente, encontraron que una capa muy delgada – sólo de 2 a 3 cm (0,8 a 1,2 pulgadas) de grosor – podría ser suficiente para calentar la superficie subyacente hasta 50° C (90° F).

Si se hace en el lugar correcto, esto podría llevar la temperatura de la superficie de Marte hasta -10° C (14° F) – aún en el lado frío, pero potencialmente habitable. Y podría ser incluso más caluroso que eso: en el artículo, el equipo dice que «el calentamiento máximo que se puede obtener es probablemente aún mayor, porque el calor se pierde en nuestra instalación experimental a través de las pérdidas térmicas laterales y de base y la convección».

El equipo luego probó la idea usando un modelo climático de Marte. Eso demostró que poner aerogel de sílice en el aire por encima de una región helada y templada del Planeta Rojo podría mantener el agua en forma líquida en la superficie, y a unos pocos metros por debajo, durante todo el año. Las plantas y otras formas de vida podrían sobrevivir bajo ese abrigo, que todavía les da mucha luz para la fotosíntesis, a la vez que los protege de los daños causados por los rayos UV.

Por muy intrigante que sea la idea, el equipo reconoce que todavía hay riesgos astrobiológicos que deben considerarse antes de que el aerogel de sílice pueda ser utilizado en Marte. Mientras tanto, los investigadores sugieren probarlo aquí en la Tierra, en ambientes extremos como los desiertos.