Considerando lo común que es el asma, es bastante sorprendente que no sepamos mucho acerca de cómo funciona la afección. Ahora, como parte de la iniciativa del Atlas de Células Humanas, los investigadores han mapeado los diferentes tipos de células en los pulmones y han descubierto algunas diferencias cruciales entre las vías respiratorias sanas y las afectadas por el asma que podrían inspirar algunas dianas de nuevos medicamentos.

Los investigadores estudiaron más de 36,000 células individuales, del área nasal y de tres partes diferentes del pulmón, en muestras tomadas de 17 personas sin asma. Estos fueron analizados para determinar qué tipos de células estaban en cada lugar, y qué genes estaban activos en cada célula.

Usando esto como punto de partida, el equipo realizó los mismos exámenes de células tomadas de seis pacientes con asma, y comparó los dos grupos. Esto les permitió identificar las diferencias celulares entre los pulmones sanos y asmáticos, e incluso descubrir un nuevo estado celular que contribuye a los síntomas de la enfermedad.

Uno de los descubrimientos clave fue un problema con la forma en que las células de las vías respiratorias se comunican entre sí. Normalmente, un rango de células trabajan juntas para mantener las vías respiratorias funcionando, pero en el nuevo censo celular, el equipo encontró que las células inmunitarias inflamatorias llamadas células T helper (Th2) tipo 2 eran hiperactivas. Esto significa que se inflaman fácilmente, estrechando las vías respiratorias y causando las dificultades respiratorias características de un ataque de asma.

«Ya sabíamos que las células Th2 inflamatorias desempeñaban un papel en el asma, pero sólo ahora vemos cuán grande es esa influencia», dice Martijn Nawijn, autor principal del estudio. «En las personas normales, todo tipo de células se comunican entre sí para mantener el buen funcionamiento de las vías respiratorias. Pero en los pacientes asmáticos, casi todas esas interacciones se pierden. En lugar de una red de interacciones, en el asma las células inflamatorias parecen dominar completamente la comunicación en las vías respiratorias».

Una sobreproducción de moco es otro síntoma del asma, y el equipo también descubrió un nuevo estado celular, llamado estado de mocociliación, en las vías respiratorias inferiores de los pacientes asmáticos. La tercera lección principal fue que las células en diferentes partes del pulmón mostraron actividades muy diferentes.

En conjunto, estos hallazgos podrían llevar a nuevos objetivos de medicamentos para el tratamiento del asma. Eso podría incluir el desarrollo de medicamentos que impidan que las células respondan a las señales inflamatorias hiperactivas, lo que a su vez mantendría las vías respiratorias abiertas.

«Como parte de la iniciativa del Atlas de Células Humanas, hemos creado el primer mapa celular completo de los pulmones», dice Sarah Teichmann, autora principal del estudio. «Nuestros datos a gran escala y de acceso abierto revelan la actividad de las diferentes células, sus vías de comunicación y su ubicación. El atlas de células pulmonares proporcionará un gran recurso para la investigación pulmonar futura y esperamos que permita la identificación de nuevas dianas terapéuticas potenciales para el alivio del asma».