Con demasiada frecuencia, la extirpación quirúrgica del cáncer o su eliminación mediante quimioterapia o radioterapia no es el final de la historia, pero ¿de dónde provienen las recaídas? Parte de la explicación puede estar en lo que se conoce como células madre del cáncer, que podrían ser consideradas como pequeñas plántulas que se esconden en los tejidos del cuerpo hasta que sienten que es el momento adecuado para volver a la acción. Una molécula recién descubierta ha despertado la esperanza de cortar estas astutas criaturas en su origen, con experimentos tempranos que demuestran cómo puede aferrarse a las células madre del cáncer y privarlas de lo que necesitan para sobrevivir.

Las células madre del cáncer fueron identificadas por primera vez a mediados de la década de 1990 por el investigador John Dick, quien descubrió que podían impulsar ciertos tipos de cáncer como resultado de su capacidad para eludir los tratamientos existentes, que en cambio se centraban en la eliminación de las células cancerosas de rápido crecimiento. Este descubrimiento dio lugar a una nueva rama de la investigación del cáncer, que hoy en día está produciendo algunos avances muy prometedores, como las nanopartículas diseñadas para buscarlas y destruirlas.

William Taylor, un científico biológico de la Universidad de Toledo, compara las células madre del cáncer con los dientes de león que viven en un césped bien cuidado.

«Podrías cortar la planta, pero dejará caer una semilla», dice. «Sabes que las semillas están ahí, pero se están escondiendo. Sacas una hierba y otra sale justo después. Los cánceres también pueden ser así».

Taylor y su colega Viranga Tillekeratne estaban en realidad investigando formas de mejorar los fármacos quimioterapéuticos existentes cuando hicieron su descubrimiento. Más específicamente, estaban trabajando para desarrollar nuevas y mejores versiones de los agentes anticancerígenos epotilona y Taxol, y al profundizar en sus estructuras moleculares descubrieron algunas nuevas posibilidades.

«En este proceso sintetizamos una molécula que mató a líneas de células cancerosas seleccionadas por un mecanismo diferente al de la epotilona y el Taxol», dice Tillekeratne a New Atlas. «Una mayor simplificación de la estructura resultó en la identificación de estas pequeñas moléculas con la actividad anticancerosa reportada.»

Basándose en pruebas anteriores, los científicos ya sospechaban que sus moléculas recién descubiertas podían representar una amenaza para las células madre del cáncer, por lo que idearon algunos experimentos para poner a prueba a estos niños. Esto involucró a las células de ingeniería para que se comportaran como las células agresivas de cáncer de mama y las células madre del cáncer, y las enfrentaron contra las nuevas moléculas en los cultivos celulares para ver cómo les iba.

Las células madre del cáncer resultaron ser muy sensibles a las moléculas, y los investigadores dicen que esto se debe a que las moléculas parecen engancharse a ellas y evitar que absorban un nutriente que es clave para su supervivencia, un aminoácido llamado cistina. Esto a su vez hace que mueran, lo que los científicos creen que se debe a la falta de cistina que resulta en escasez de glutatión, una molécula en la célula que es clave para mantener sus defensas.

«El bloqueo de la cistina provoca una disminución del glutatión y un aumento de los radicales libres que dañan las membranas celulares causando la muerte celular», nos dice Taylor.

En su estado actual, no hay medicamentos que puedan matar específicamente a las células madre del cáncer, por lo que esta molécula recién descubierta es motivo de un optimismo cauteloso. Dada su tendencia a dirigirse tan selectivamente a las células madre del cáncer, el equipo imagina que algún día podría ser administrado con otros medicamentos de quimioterapia para tratamientos más efectivos. Pero también han tenido algún éxito temprano al probarlo con sarcoma y algunas células de cáncer de seno, así que usarlo como una terapia independiente para el cáncer tampoco está fuera de discusión.

«Para que quede claro que estamos en una etapa muy temprana de esta investigación, lo que no quiere decir que no haya ninguna promesa, sólo que todavía se necesita mucho trabajo para desarrollar nuestras moléculas como medicamentos contra el cáncer», dice Taylor.