Una mutación de un solo gen hace 2 millones de años puede haber hecho que los humanos sean propensos a las enfermedades cardíacas

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Las enfermedades cardiovasculares son la causa número uno de muerte en el mundo – y resulta que podríamos tener un antepasado de dos millones de años a quien culpar. Investigadores de la Universidad de California San Diego (UCSD) han identificado un solo gen que los ancestros antiguos perdieron, el cual parece habernos predispuesto como especie hacia tasas más altas de aterosclerosis que otros simios y mamíferos.

La aterosclerosis es una afección en la que las arterias se obstruyen con depósitos de grasas o colesterol. Esto impide el flujo sanguíneo y puede llegar a causar coágulos de sangre, aneurismas, ataques cardíacos y otros problemas relacionados con las enfermedades cardiovasculares. Los factores de riesgo se reducen a los sospechosos habituales, como la obesidad, la diabetes, la mala alimentación, el tabaquismo y la inactividad física.

Pero, curiosamente, alrededor del 15 por ciento de los ataques cardiacos causados por la aterosclerosis ocurren sin esos factores de riesgo en juego. Las cosas se ponen más raras cuando se observa a otros mamíferos – los ataques cardíacos relacionados con la aterosclerosis son casi exclusivamente humanos. Un estudio realizado en 2009 demostró que en nuestro pariente más cercano, los chimpancés, la enfermedad casi nunca causaba ataques cardíacos, incluso cuando los animales estaban físicamente inactivos y tenían otros factores de riesgo.

Así que los investigadores del nuevo estudio, el mismo equipo del estudio de los chimpancés de 2009, se propusieron investigar. Encontraron que una mutación genética específica del ser humano parece ser la causa subyacente de nuestra vulnerabilidad a las enfermedades cardiovasculares, provocadas por la aterosclerosis. Este mismo gen puede incluso ser responsable de por qué la carne roja aumenta ese riesgo para la salud.

El gen en cuestión se conoce como CMAH y produce una molécula de azúcar de ácido siálico llamada Neu5Gc. Como resultado de esta mutación genética, los humanos en general tienen deficiencia de Neu5Gc, que parece ser la raíz de por qué la aterosclerosis es mucho más peligrosa para nosotros.

Para probar la idea, el equipo de la UCSD diseñó ratones para destruir el gen CMAH, causando una deficiencia similar a la humana en Neu5Gc. Sin duda, se encontró que la aterosclerosis era dos veces más severa en los ratones editados que en un grupo de control no modificado.

“El aumento en el riesgo parece estar impulsado por múltiples factores, incluyendo los glóbulos blancos hiperactivos y una tendencia a la diabetes en ratones similares a los humanos”, dice Ajit Varki, coautor del estudio. “Esto puede ayudar a explicar por qué incluso los seres humanos vegetarianos sin ningún otro factor de riesgo cardiovascular obvio siguen siendo muy propensos a ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares, mientras que otros parientes evolutivos no lo son”.

Podría sonar como un problema fácil de resolver entonces – Los suplementos de Neu5Gc seguramente deberían ayudar a prevenir las enfermedades cardiovasculares, ¿verdad? Pero, curiosamente, parece que ocurre lo contrario. El equipo encontró que cuando diseñaron ratones con deficiencia de Neu5Gc, y luego los alimentaron con una dieta alta en Neu5Gc, la aterosclerosis aumentó otras 2.4 veces. Parece desencadenar una respuesta inmunitaria y causar inflamación crónica.

Dado que Neu5Gc es abundante en carne roja, esto podría explicar en gran medida por qué una dieta carnívora es tan mala para nuestro sistema cardiovascular.

Los investigadores creen que lograron rastrear el problema hasta lo más profundo de nuestra historia compartida. En algún momento entre hace dos y tres millones de años, el gen CMAH fue inactivado en un antepasado homínido nuestro, lo que el equipo sugiere que podría estar relacionado con un parásito de la malaria.

Sin embargo, la evolución rara vez se lleva a cabo sin dar algo a cambio, y el CMAH tiene una relación complicada con nuestra salud. Aunque su ausencia puede dejarnos vulnerables a las enfermedades cardiovasculares e incluso reducir la fertilidad, también podemos estar protegidos de los virus que atacan a Neu5Gc. Incluso se ha implicado en aumentar nuestra capacidad para correr distancias más largas.

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