Un nuevo e impresionante estudio de científicos de la Universidad de Utah ha descrito cómo un sistema inmunológico deficiente puede alterar la composición del microbioma intestinal, lo que resulta en enfermedad metabólica y obesidad. Demostrada en experimentos con ratones, la investigación sugiere que ciertas especies de bacterias intestinales pueden evitar que el intestino absorba grasa, lo que apunta a interesantes terapias potenciales futuras contra la obesidad.

La investigación se originó a partir de una observación inesperada. Los experimentos en curso en ratones diseñados para carecer de un gen llamado MyD88 resultaron sorprendentemente en que los animales ganaran cantidades significativas de peso. El gen específico estaba siendo estudiado por su relación con la función inmunológica en el intestino. Se descubrió que la supresión de este gen resultó en una menor producción de anticuerpos de inmunoglobulina A (IgA) en el intestino, pero el verdadero misterio fue cómo este mecanismo inmunológico relacionado con el intestino resultó en enfermedad metabólica y obesidad.

La hipótesis era que las bacterias intestinales estaban jugando algún tipo de papel en la modulación de esta interacción entre la actividad inmune y la obesidad. La eliminación del microbioma de estos ratones bloqueados por MyD88 con antibióticos reveló que el metabolismo de los animales volvía a la normalidad y se volvía más delgado. Esto afirmó que un mecanismo relacionado con el microbioma estaba jugando un papel importante, por lo que los investigadores se propusieron descubrir qué poblaciones bacterianas podrían ser las responsables.

Dos observaciones importantes saltaron rápidamente a la vista de los investigadores. Los ratones obesos mostraron un número muy reducido de bacterias Clostridia, una clase de microbio que consiste en varias especies particulares. Por otro lado, se observó un aumento en la abundancia de una especie bacteriana llamada Desulfovibrio.

Estudios posteriores con ratones sanos revelaron una sólida conexión causal entre estas especies bacterianas intestinales y la obesidad. Los ratones sanos se volvieron obesos cuando fueron colonizados con esta composición microbiana alterada, y a la inversa, cuando Clostridia fue reintroducida en los ratones bloqueados con MyD88, perdieron peso y mostraron mejoras metabólicas.

El estudio reveló que la bacteria Clostridia parece tener la capacidad de regular los genes que dirigen al cuerpo a absorber las grasas de la dieta. Las bacterias Desulfovibrio, por el contrario, parecían bloquear la colonización de Clostridios, por lo que esencialmente, más Desulfovibrio y menos Clostridios equivalían a una mayor absorción de grasas en el intestino. Y la modulación de este delicado equilibrio microbiano es el sistema inmunológico.

Pero, ¿cómo se traduce este impresionante volumen de investigación animal en humanos?

Los investigadores sugieren que las observaciones iniciales en sujetos humanos obesos han revelado niveles bajos de Clostridios. También se ha observado disfunción inmunológica en sujetos humanos que sufren tanto de obesidad como de diabetes tipo 2. Todo esto sugiere que no es irrazonable plantear la hipótesis de que el mecanismo explorado en este estudio podría aplicarse a los seres humanos.

June Round, autora co-senior de la nueva investigación, admite que es muy pronto para la investigación y que hay muchas más preguntas que responder, como por ejemplo, cómo regula exactamente Clostridia la expresión génica en el intestino.

«Nos hemos topado con un aspecto relativamente inexplorado de la diabetes tipo 2 y la obesidad», dice Round. «Ahora que hemos encontrado la mínima bacteria responsable de este efecto adelgazante, tenemos el potencial de entender realmente lo que los organismos están haciendo y si tienen valor terapéutico».

Round dice que el objetivo final sería aislar las moléculas que liberan las bacterias para generar su efecto antiobesidad. Centrarse en el mecanismo molecular específico en juego podría ser una opción terapéutica más efectiva y consistente que la simple administración de probióticos de Clostridia. Las alteraciones microbianas directas no funcionarán para todos, dice Round, debido a la gran variedad de factores que influyen en la actividad bacteriana en diferentes individuos.