Un nuevo estudio ha revelado residuos de cannabis con altos niveles de THC en antiguos quemadores de incienso funerario encontrados en el oeste de China. El descubrimiento es la primera evidencia de que la marihuana se usaba quemada por sus propiedades psicoactivas, ya que los niveles de THC encontrados eran significativamente más altos que los que generalmente se ven en los tipos silvestres de la planta.

Existen pruebas arqueológicas sólidas de que los seres humanos cultivaban plantas de cannabis al menos desde el año 4000 a.C. La planta fue cosechada principalmente por sus fibras, haciendo telas y cuerdas. Sin embargo, no está claro exactamente cuando los humanos comenzaron a usar la planta por sus propiedades psicoactivas, y más específicamente cuando descubrimos que quemar e inhalar su humo podría inducir efectos de alteración de la conciencia.

El cannabis es aludido en los Vedas, antiguos escritos religiosos indios que datan del año 2000 a.C., pero hay pocas pruebas arqueológicas que establezcan claramente cuándo y cómo se usó la planta. Tal vez la descripción más clara del cannabis quemado e inhalado proviene de un texto escrito en el año 440 a.C. por el historiador griego Herodoto. El registro explica cómo los escitas, un pueblo nómada de la región euroasiática, quemaron semillas de cáñamo y posteriormente se bañaron en el humo.

«Los escitas, como dije, toman un poco de esta semilla de cáñamo y, arrastrándose bajo las cubiertas de fieltro, la arrojan sobre las piedras al rojo vivo; inmediatamente fuma y emite un vapor que ningún baño de vapor griego puede superar; las escitas, encantadas, gritan de alegría, y este vapor les sirve en vez de un baño de agua; porque nunca por casualidad lavan sus cuerpos con agua», escribió Herodoto hace casi 2.500 años.

Some of the wild types of cannabis plants found in the area

Este nuevo estudio, realizado por un equipo internacional de investigadores, ofrece algunas de las primeras pruebas arqueológicas sólidas de la quema de cannabis, muy probablemente por sus efectos psicoactivos. Los investigadores utilizaron la cromatografía de gases-espectrometría de masas para analizar de cerca los compuestos encontrados en antiguos quemadores de madera descubiertos en tumbas funerarias de las montañas del Pamir en Asia Central.

Las pruebas revelaron altos niveles de un compuesto llamado cannabinol (CBN). El principal compuesto psicoactivo del cannabis es el THC, sin embargo, el THC se oxida rápidamente en CBN cuando se expone al aire, la luz o el calor. El otro compuesto principal que se encuentra en el cannabis no es psicoactivo y, en general, si una planta de cannabis contiene un alto nivel de CDB, contendrá un nivel más bajo de THC, y viceversa.

Así que el descubrimiento de CBN principalmente en los quemadores de madera sugiere que el cannabis utilizado en el futuro ritual era alto en THC. El cannabis silvestre en la región es generalmente conocido por no expresar estos altos niveles de THC, por lo que los investigadores plantean la hipótesis razonable de que esta cepa de cannabis en particular se originó especialmente por sus cualidades psicoactivas o se cultivó específicamente.

An aerial view on the 2,500-year-old tomb

Otros artefactos descubiertos en estas tumbas antiguas, como los instrumentos musicales con forma de arpa, sugieren que la ingestión de humo de cannabis psicoactivo jugó un papel importante en un ritual funerario más amplio. Los investigadores hacen hipótesis en el artículo publicado sobre en qué consistían estas complejas prácticas religiosas.

«Podemos empezar a armar una imagen de ritos funerarios que incluyen llamas, música rítmica y humo alucinógeno, todo con la intención de guiar a la gente a un estado mental alterado», escriben los investigadores en el artículo.

Closer view on the tomb

Considerando que esta evidencia arqueológica encaja con la descripción publicada por Herodoto hace casi 2.500 años, los investigadores sugieren que este antiguo conocimiento de las plantas se difundió eficientemente a lo largo de la ruta comercial conocida como la Ruta de la Seda. El arqueobotánico Robert Spengler, del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, dice que esta prueba afirma que Asia Central es un nexo cultural a lo largo de esta importante ruta comercial histórica.

«Las rutas de intercambio de las primeras Rutas de la Seda funcionaban más como los radios de una rueda de vagón que como una carretera de larga distancia, situando a Asia Central en el corazón del mundo antiguo», explica Spengler. «Nuestro estudio implica que el conocimiento del hábito de fumar cannabis y las variedades específicas de alta producción química de la planta de cannabis se encuentran entre las tradiciones culturales que se extienden a lo largo de estas rutas de intercambio».