Así sobrevive la naturaleza a los incendios

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Los dramáticos incendios en Australia han puesto de relieve uno de los peligros más graves que está causando la crisis climática: la rapidísima propagación del fuego en los ambientes áridos. Pero al mismo tiempo permiten estudiar la dinámica que el fuego (incluso el más devastador) provoca en los entornos naturales y reflexionar sobre el fuego como factor ecológico.

De hecho, el fuego tiene un impacto importante y a menudo negativo sobre las plantas y los animales silvestres, pero algunos sistemas se han adaptado a él. Y, paradójicamente, algunas especies no pueden vivir sin fuego. Lo que sucede, sin embargo, es diferente si el fuego ha destruido un bosque en los Alpes o una porción de matorral mediterráneo, hectáreas de arbustos australianos o un bosque tropical.

En un entorno adaptado al fuego, de hecho, como el maquis mediterráneo o los bosques de pino doméstico, después de que el fuego se apague (de forma natural o no), la naturaleza puede recuperar el terreno perdido. Normalmente lo hace por etapas, en etapas, en lo que se llama sucesión ecológica.

Algunas especies, incluso con fuego, no mueren y pueden “perseguir” los brotes muy rápidamente. Por ejemplo, el alcornoque y algunos pinos están protegidos por la gruesa corteza o por la altura alcanzada durante los primeros años de vida, superior a la de los fuegos que queman la leña. Otras plantas, como los quistes, son capaces de brotar de las raíces pequeñas ramas (llamadas chupones) que resisten al fuego. En otros, las semillas son resistentes al fuego, y germinan tan pronto como el fuego ha pasado. Hasta aquellas en las que las semillas brotan sólo cuando el fuego las ha “activado”, es decir, las ha calentado.

En particular, en algunas especies de pinos las semillas están protegidas por los llamados “conos de serotina”: las escamas están protegidas por resinas que el fuego derrite. Como resultado, las semillas caen y pueden producir nuevas plantas. Otras especies de plantas que recuperan rápidamente el terreno son los helechos: algunas de ellas tienen brotes latentes a pocos centímetros bajo tierra, que brotan rápidamente. Sus esporas son también resistentes al fuego, y resurgen rápidamente después del incendio.

En general, las especies vegetales en crecimiento reconstruyen con bastante rapidez el entorno cubierto por el fuego. Poco a poco, también llegan especies de los ambientes circundantes, como el camenio (Epilobium angustifolium), que crece rápidamente después de un incendio. Las plantas herbáceas de crecimiento muy rápido preparan así el suelo para otras especies más robustas, como arbustos o árboles pequeños. Junto con las ya presentes y las que sobrevivieron al incendio, estas especies reconstruyen un ecosistema cada vez más complejo y estratificado, hasta que vuelven, en pocos años, a su situación original.

En lo que respecta a los animales, aparte de los que se salvan en agujeros en el suelo o en madrigueras (como tortugas o incluso serpientes), los primeros en llegar “desde fuera” son los insectos o las arañas. Dependiendo del tamaño de la zona, el ecosistema es rápidamente colonizado por aves (que incluso siguen el fuego en busca de presas muertas o asustadas) y finalmente por mamíferos.

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