Teniendo en cuenta incluso a los cantantes más horrendos de la época de la ducha, la destreza vocal de los humanos no tiene parangón en el reino animal. Pero los científicos escoceses han encontrado éxito entrenando a las focas grises para imitar la voz humana e incluso cantar melodías en algunas melodías conocidas, una habilidad que, según ellos, puede servir de lección para quienes estudian los trastornos del habla en las personas.

La investigación se llevó a cabo en la Universidad de St Andrews e involucró a tres jóvenes focas grises, a las que los científicos monitorearon desde el nacimiento para comprender sus comportamientos normales. Luego se pusieron a trabajar tratando de entrenar a las focas para que imitaran los sonidos humanos, descubriendo que, en efecto, los animales podían hacerlo haciendo cambios en lo que se conoce como formantes.

Estas son bandas de frecuencia que llevan mucha de la información que los humanos usamos para comunicar diferentes vocales. El equipo descubrió que a las focas se les podían enseñar diferentes combinaciones de sonidos vocálicos y repetirlas con precisión.

«Me sorprendió lo bien que las focas copiaron los sonidos del modelo que les tocamos», dijo la investigadora principal, la Dra. Amanda Stansbury. «Las copias no eran perfectas, pero dado que no son sonidos típicos de focas, es bastante impresionante. Nuestro estudio demuestra realmente lo flexibles que son las vocalizaciones de las focas. Estudios anteriores sólo proporcionaron evidencia anecdótica de esto».

El equipo tuvo un éxito particular con un sello llamado Zola, que fue capaz de repetir hasta 10 notas de canciones populares incluyendo clásicos como «Twinkle Twinkle Twinkle Little Star» y el tema de Star Wars. Aunque se trata de un espectáculo impresionante en sí mismo, ya que rara vez se ve en animales, los científicos tienen la esperanza de que la capacidad de canto de las focas pueda servir como un nuevo tipo de modelo para estudiar los trastornos del habla en los seres humanos.

«Este estudio nos da una mejor comprensión de la evolución del aprendizaje vocal, una habilidad que es crucial para el desarrollo del lenguaje humano», dijo el profesor Janik, Director del SOI de la Universidad de St Andrews. «Sorprendentemente, los primates no humanos tienen habilidades muy limitadas en este campo. Encontrar otros mamíferos que utilizan su tracto vocal de la misma manera que nosotros para modificar sonidos nos informa de cómo la genética y el aprendizaje influyen en las habilidades vocales y, en última instancia, pueden ayudar a desarrollar nuevos métodos para estudiar los trastornos del habla».