Las huellas de huesos o huellas de pisadas antiguas se encuentran a menudo en la roca, pero no es la única forma en que se forman – en casos mucho más raros también pueden estar recubiertas de ópalo. Ahora los paleontólogos de Australia han descubierto el dinosaurio «opalizado» más completo jamás encontrado, que también resulta ser una nueva especie.

El ópalo se forma naturalmente dentro de las cavidades de las rocas cuando la sílice disuelta en el agua llena un espacio y se endurece en una gema sólida y colorida. Mientras que la mayoría de las veces los ópalos son amorfos, tomando cualquier forma aleatoria que tenga una cavidad dada, en casos raros puede formar un molde perfecto de un hueso, si se encuentra llenando un hueco dejado después de que los huesos se han podrido.

Los fósiles opalizados son más comúnmente cosas pequeñas como conchas o dientes, pero a veces también aparecen huesos más grandes. Lightning Ridge, en el interior de Australia, es uno de los pocos yacimientos del mundo que produce fósiles opalizados, y este nuevo descubrimiento es posiblemente el más impresionante hasta la fecha.

No sólo es uno de los lotes más grandes de huesos opalizados, sino que incluye el dinosaurio fósil opalizado más completo jamás encontrado, con un total de casi 60 huesos. Las otras piezas provienen de al menos otros tres animales individuales, incluyendo juveniles pequeños y adultos más grandes, convirtiéndose en la primera «manada» de dinosaurios encontrada en Australia.

Aún más intrigante, los huesos pertenecen a una nueva especie, apodada Fostoria dhimbangunmal.

«Inicialmente asumimos que era un solo esqueleto, pero cuando empecé a mirar algunos de los huesos, me di cuenta de que teníamos cuatro escápulas (omóplatos), todas de animales de diferentes tamaños», dice Phil Bell, investigador principal del estudio. «Fostoria nos ha dado el esqueleto de dinosaurio opalizado más completo del mundo. Para los dinosaurios opalizados generalmente sólo tenemos un solo hueso o diente o, en raras ocasiones, unos pocos huesos. «Recuperar docenas de huesos de un esqueleto es la primera vez».

An opalized fossil vertebrae of Fostoria

La nueva especie era un herbívoro de dos patas de la familia Iguanadontia, que eran básicamente las vacas de la era de los dinosaurios. A partir de los huesos de los especímenes adultos, el equipo estimó que los animales crecieron hasta alcanzar una longitud de 5 m (16,4 pies).

Aunque fueron desenterrados originalmente en la década de 1980, los huesos sólo ahora han sido identificados. Eso fue después de que fueron donados al Centro Australiano de Ópalos para su estudio, después de pasar 30 años en la colección privada del cazador de ópalos Robert Foster. La nueva especie ha sido nombrada en su honor.

Este nuevo descubrimiento del fósil de dinosaurio opalizado más completo se une a una serie de hallazgos extraños de los últimos años. Esto incluye los cerebros de dinosaurios en escabeche, un espécimen tan bien conservado que parece que está durmiendo, una cola de dinosaurios emplumada conservada en ámbar y los huesos del animal terrestre más grande que ha pisado la Tierra.