A pesar de que parece un lugar aburrido y estéril, la Luna es el hogar de algunos puntos de referencia bastante asombrosos. La cuenca del Polo Sur-Aitken, por ejemplo, es el cráter de impacto más grande del sistema solar, con unos 2.500 km (1.550 millas) de diámetro en su punto más ancho. Y ahora los científicos han detectado algo extraño enterrado bajo el cráter.

El descubrimiento fue hecho por investigadores que estudiaban las diferencias en la fuerza de gravedad en diferentes partes de la Luna. Estas mediciones fueron realizadas por la misión de la NASA Gravity Recovery and Interior Laboratory (GRAIL), y combinadas con datos sobre la topografía de la Luna tomados por el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO). Esos datos revelaron una enorme masa de material enterrado a varios cientos de kilómetros bajo la superficie de la cuenca.

«Imagine tomar un montón de metal cinco veces más grande que la Gran Isla de Hawaii y enterrarlo bajo tierra», dice Peter James, autor principal del estudio. «Esa es aproximadamente la cantidad de masa inesperada que detectamos.»

Entonces, ¿qué hay ahí abajo? El equipo dice que el cráter en sí es básicamente un arma humeante de hace cuatro mil millones de años, y lo más probable es que el material haya sido depositado allí por el objeto que dejó la cicatriz en la superficie lunar. Las simulaciones por ordenador mostraron que si el impactador era un asteroide grande con un núcleo de hierro y níquel, ese metal podría seguir intacto después de todos estos años.

«Una de las explicaciones de esta masa extra es que el metal del asteroide que formó este cráter todavía está incrustado en el manto de la Luna», dice James. «Hicimos los cálculos y demostramos que un núcleo suficientemente disperso del asteroide que hizo el impacto podría permanecer suspendido en el manto de la Luna hasta el día de hoy, en lugar de hundirse en el núcleo de la Luna».

Por supuesto, esta no es la única explicación posible. Otra sugerencia es que la masa puede ser un denso bulto de óxidos, restos de cuando un océano de magma se estaba solidificando.

La respuesta podría ser revelada a través de estudios adicionales de la cuenca del Polo Sur de Aitken por GRAIL, el LRO, y el módulo de aterrizaje Chang’e-4 de China, que aterrizó en el cráter a principios de este año.