No es del todo nuevo que el presupuesto de hielo de la Tierra esté amenazado por el calentamiento climático, pero un nuevo estudio ha analizado la rapidez con la que esto está ocurriendo. Utilizando fotos de satélites espías desclasificados recientemente, los investigadores descubrieron que, en comparación con el último cuarto del siglo XX, los glaciares del Himalaya se han estado derritiendo el doble de rápido este siglo. En una rara buena noticia, un estudio separado ha mostrado que un glaciar de Groenlandia ha ganado hielo por tercer año consecutivo.

Mientras que el Ártico y la Antártida albergan la mayor parte del hielo de nuestro planeta, la región del Himalaya está acumulando unos 600.000 millones de toneladas propias, lo que le da el apodo ocasional de «Tercer Polo» de la Tierra. Por supuesto, eso lo hace bastante vulnerable en nuestro mundo en calentamiento, y muchos estudios han tratado de medir la cantidad de hielo que se pierde cada año.

Para tener una idea más clara de los cambios en el hielo durante las últimas décadas, un equipo de investigación dirigido por la Universidad de Columbia ha analizado datos satelitales recopilados a lo largo de 40 años, de unos 650 glaciares que abarcan la India, China, Nepal y Bhután.

Las imágenes más antiguas fueron tomadas por satélites espías estadounidenses en los años setenta y ochenta, y sólo han sido desclasificadas recientemente. Los investigadores desarrollaron una manera de construir modelos 3D de las montañas en las imágenes comparando fotos superpuestas de las mismas áreas y mapeando las pequeñas diferencias entre ellas.

Con esos modelos 3D los investigadores pudieron medir los cambios en la elevación del hielo, mientras que otras imágenes pueden ayudar a resaltar los cambios en el área de los glaciares. Estos datos se compararon con los de los nuevos disparos de satélites más sofisticados, que pueden medir directamente los cambios de elevación. Utilizando ambos conjuntos de datos, el equipo comparó los períodos de 1975 a 2000 y de 2000 a la actualidad.

La diferencia es enorme. Desde el año 2000, el hielo del Himalaya parece haberse derretido al doble de la velocidad media de los últimos 25 años. Entre 1975 y 2000, la pérdida media de hielo glaciar fue de unos 25 cm (10 pulgadas) por año, pero esta se duplicó a 50 cm (20 pulgadas) en el siglo XXI. Estas son cifras promedio, repartidas por toda la región, y en las zonas más afectadas, que la pérdida de hielo es de hasta 5 m (16 pies) al año.

La causa principal de esta pérdida de hielo acelerada parece ser el calentamiento de la temperatura del aire. Los investigadores investigaron esto recolectando datos de las estaciones terrestres, y luego calculando cuánta fusión se esperaría en diferentes momentos basándose en esas cifras. Los números coincidían con lo que se observó. Dicho esto, otros factores juegan su papel, como los cambios en las nevadas y el aumento de la quema de combustibles fósiles en Asia, lo que deja más hollín en los glaciares. Esto a su vez absorbe más calor de la luz solar y acelera el proceso de fusión.

«Esta es la imagen más clara hasta ahora de lo rápido que se están derritiendo los glaciares del Himalaya durante este intervalo de tiempo, y por qué», dice Joshua Maurer, autor principal del estudio.

These radar images show the rate of ice gain and loss in Jakobshavn Glacier in Greenland...

Sin embargo, no todo son malas noticias – en un estudio separado, un equipo de la NASA ha encontrado un glaciar en Groenlandia que está creciendo. Como parte de la misión Océanos derritiendo Groenlandia (OMG), los investigadores estudiaron imágenes de radar del Glaciar Jakobshavn tomadas en los últimos años.

El estudio mostró que este glaciar, que ha estado disminuyendo durante la mayor parte de los últimos 20 años, ha añadido hielo adicional por tercer año consecutivo. Entre 2016 y 2019, Jakobshavn ha crecido entre 20 y 30 m (65,6 y 98,4 pies) cada año.

Pero antes de que la gente empiece a declarar que la emergencia del cambio climático ha terminado, hay que tener en cuenta algunas advertencias. Desafortunadamente, no se espera que esto dure mucho tiempo – el equipo dice que esto es parte de un patrón climático conocido que se espera que vuelva a cambiar pronto. Además, ni siquiera está compensando su propio derretimiento. Aunque está creciendo en la superficie, la NASA dice que el glaciar aún se está derritiendo desde abajo a un ritmo más rápido de lo que está añadiendo hielo nuevo.