Las vidas humanas son sólo destellos en la escala de tiempo cósmica, lo que hace imposible que seamos testigos de los ciclos de vida completos de las estrellas, los planetas y las galaxias. Pero a veces, si tenemos suerte, los astrónomos pueden ser capaces de captar momentos cruciales que se desarrollan ante sus ojos. Ahora, un equipo de Australia y Hungría ha hecho precisamente eso, viendo cómo una estrella gigante roja atraviesa su agonía.

La estrella en cuestión se llama T Ursae Minoris (T UMi), situada a unos 3.000 años luz de distancia en la constelación de Little Bear. Con alrededor de 1.200 millones de años de edad, la estrella sólo tiene una cuarta parte de la edad del Sol, pero debido a que comenzó con el doble de masa, se quema mucho más rápido.

Y ahora los astrónomos están observando, casi en tiempo real, cómo entra en su siguiente fase de vida. Después de agotar su suministro de combustible hace unos pocos millones de años, T UMi se convirtió en una gigante roja variable, cambiando su tamaño, brillo y temperatura en un programa semirregular de pulsos.

«La producción de energía en T UMi se ha vuelto inestable», dice Meridith Joyce, coautora del estudio. «Durante esta fase, la fusión nuclear estalla en lo más profundo, causando’hipo’ que llamamos pulsos térmicos. Estos pulsos causan cambios drásticos y rápidos en el tamaño y brillo de la estrella, los cuales son detectables a través de los siglos. Los pulsos de estrellas antiguas como T UMi también enriquecen el universo entero con elementos que incluyen carbono, nitrógeno, estaño y plomo».

The star U Camelopardalis pulses out a shroud of dust and gas – a similar process...

Y ahora parece que este espectáculo de luces estelares casi ha terminado. El equipo examinó los datos de observación de T UMi recopilados en los últimos 30 años, y encontró que la estrella parece estar encogiendo, oscureciendo y enfriándose. Esto indica que su período de pulsación no continuará por mucho más tiempo, y pronto la gigante roja se despojará de sus capas externas y dejará atrás una enana blanca.

«Creemos que la estrella está entrando en uno de los últimos pulsos que le quedan, y esperamos verla expandiéndose de nuevo en nuestras vidas», dice Joyce. «La estrella se convertirá en una enana blanca dentro de unos cientos de miles de años. Esta ha sido una de las raras oportunidades en las que los signos del envejecimiento podían ser observados directamente en una estrella a través de escalas de tiempo humanas».