Si estuvieras tratando de operar remotamente una mano robótica, ciertamente haría las cosas más fáciles si pudieras sentir lo que está tocando. Tal sistema fue demostrado esta semana en el Amazon re:MARS Tech Showcase, utilizando tecnología de tres compañías separadas.

En el corazón de la configuración se encontraban dos Dexterous Hands montados en brazos robóticos, fabricados por la británica Shadow Robot Company. Espiada por New Atlas el mes pasado en ICRA 2019, la mano es capaz de 24 movimientos, y cuenta con 129 sensores integrados que rastrean factores como la posición, la fuerza y la presión. Puede contener artículos que pesen hasta 5 kg (11 lb).

Para esta demostración en particular, las manos fueron equipadas adicionalmente con sensores táctiles BioTac fabricados por la empresa SynTouch de la Universidad del Sur de California. Cada sensor incorpora una piel suave y flexible con bordes en forma de huellas dactilares, que cubren un relleno líquido. A medida que la piel se mueve a través de las superficies, las vibraciones producidas por las crestas resuenan a través del líquido y son detectadas por un hidrófono incorporado. Esto permite que el sensor reconozca texturas, además de que también puede detectar temperaturas.

Amazon CEO Jeff Bezos at the re:MARS demo

Las manos Dexterous Hands, equipadas con BioTec, fueron controladas a distancia por usuarios humanos que usaban un par de guantes de retroalimentación táctil fabricados por HaptX de Seattle. Utilizando la tecnología de rastreo de movimiento, el guante es capaz de detectar los movimientos de la mano y los dedos de su portador, además de utilizar 130 sensores táctiles microfluídicos para proporcionar una sensación de tacto al presionar selectivamente contra la piel.

Los tres productos se combinaron en un proyecto financiado por la aerolínea japonesa All Nippon Airways, siendo el evento re:MARS en Las Vegas la primera demostración pública del sistema. En una reciente prueba anterior, un usuario de HaptX en California pudo escribir con éxito -a través de la Dexterous Hand- en un teclado de ordenador situado en Londres.

Las posibles aplicaciones futuras podrían incluir la cirugía realizada a distancia, la eliminación de bombas o la ingeniería en alta mar.