No es ningún secreto que se necesitan algunos cambios drásticos para detener la tendencia al aumento de las temperaturas en todo el mundo, pero un nuevo estudio ha profundizado en los detalles con algunos resultados bastante desconcertantes. Según los autores del documento, la infraestructura energética que ya hemos construido es más que suficiente para calentar el planeta más allá de los niveles considerados seguros, y eso es antes de que comencemos a considerar futuras plantas de energía actualmente en construcción.

El Acuerdo de París firmado en 2015 imploraba a los gobiernos de todo el mundo que tomaran medidas significativas para limitar el calentamiento global, y los firmantes se comprometieron a evitar que las temperaturas globales subieran 2° C (3,6° F) por encima de los niveles preindustriales de este siglo. Más ambiciosamente, el acuerdo alentaba a los países a aspirar a un máximo de 1,5° C (2,7° F) de calentamiento, lo que reduciría aún más los riesgos de tormentas intensas, inundaciones, aumento del nivel del mar, agricultura diezmada y otros subproductos de un planeta más cálido.

El hecho de que estemos en camino de superar estos límites no es realmente una novedad. Un informe de las Naciones Unidas publicado alrededor de un año después de la adopción del acuerdo reveló que las emisiones de carbono estaban destinadas a superarlos fácilmente, proyectando un aumento de la temperatura de alrededor de 3° C (5,4° F) para finales de siglo.

El nuevo estudio, dirigido por investigadores de la Universidad de California en Irvine (UCI), buscaba arrojar algo de luz sobre estas tendencias haciendo un balance de la infraestructura de combustión de combustibles fósiles que ya existe en la actualidad, y de cuánto es probable que contribuya a las emisiones mundiales de carbono en las próximas décadas. Esto se basó en los datos detallados de la infraestructura existente en 2018 y en la suposición de que las centrales eléctricas y las calderas funcionarán durante unos 40 años, y los vehículos ligeros durante 15 años.

Según el equipo, si las cosas no cambian, se liberarán a la atmósfera unas 658 gigatoneladas de CO2 a lo largo de la vida útil de estas fuentes, más de lo que cubriría todo el presupuesto de carbono para 1,5° C de calentamiento y supondría alrededor de dos tercios del presupuesto de carbono para 2° C de calentamiento. Los investigadores también pudieron hacer ajustes a sus cálculos para determinar lo que podría significar el cierre temprano de estas fuentes, encontrando que el 1.5° C todavía podría ser evitado si las plantas de energía existentes se retiraran después de 25 años en lugar de 40.

«Necesitamos alcanzar emisiones netas de dióxido de carbono a mediados de siglo para lograr la estabilización de las temperaturas globales, tal como lo exigen los acuerdos internacionales, como los acuerdos de París», dice el autor principal Dan Tong, un erudito postdoctoral de la UCI en ciencias del sistema terrestre. «Pero eso no sucederá a menos que nos deshagamos de las plantas de energía, calderas, hornos y vehículos de larga duración antes del final de su vida útil y los reemplacemos con tecnologías de energía no emisoras».

El equipo también analizó las centrales eléctricas que están planificadas o en construcción, y descubrió que éstas añadirían otras 188 gigatoneladas de CO2 a la mezcla si siguen adelante.

«Nuestros resultados muestran que básicamente no hay espacio para nuevas infraestructuras de emisión de CO2 en el marco de los objetivos climáticos internacionales», dice el coautor Steven Davis, profesor asociado de ciencias del sistema terrestre de la UCI. «Más bien, las centrales eléctricas y los equipos industriales que utilizan combustibles fósiles tendrán que ser retirados antes de tiempo, a menos que sea factible modernizarlos con tecnologías de captura y almacenamiento de carbono o que sus emisiones se vean compensadas por emisiones negativas. Sin cambios tan radicales, tememos que las aspiraciones del acuerdo de París ya estén en peligro».