Los huracanes y el agua van de la mano: se forman sobre los océanos, utilizan el aire caliente y húmedo como fuente de energía y se sabe que vierten grandes cantidades de lluvia en las zonas que encuentran a su paso. Pero los investigadores de la Universidad de Purdue y del MIT han hecho un descubrimiento sorprendente al ajustar una simulación de huracán – las tormentas pueden ocurrir bajo condiciones mucho más frías y secas de lo que se pensaba anteriormente, lo cual puede ser común en otros planetas.

La comprensión actual de los huracanes dice que se forman sobre grandes cuerpos de agua más cálida, generalmente océanos tropicales. Extraen energía de la evaporación de esa agua y de la eventual condensación que sigue a medida que el aire se enfría de nuevo, razón por la cual se debilitan con bastante rapidez después de tocar tierra, aunque, por supuesto, no antes de causar estragos sustanciales en las zonas costeras.

Dado lo integral que es el agua en el proceso tal como la conocemos, es difícil imaginar cómo se podrían formar huracanes sin ella. Pero el equipo del nuevo estudio dice que es posible.

«Tenemos teorías sobre cómo funcionan los huracanes a temperaturas que estamos acostumbrados a experimentar en la Tierra, y teóricamente, deberían seguir aplicándose si nos movemos a un clima más frío y más seco», dice Dan Chavas, coautor del estudio. «Queríamos saber si los huracanes realmente necesitan agua. Y hemos demostrado que no lo hacen, pero en un mundo muy diferente».

Para investigar cómo se podrían formar los huracanes bajo circunstancias inusuales, el equipo utilizó un modelo computarizado que simula las tormentas. Normalmente, esto toma la forma de una atmósfera básica con un océano debajo, pero para estas pruebas el equipo lo ajustó para que fuera mucho más frío y seco.

Sorprendentemente, eso no impidió que se formaran huracanes. Las temperaturas en las simulaciones oscilaron entre -33° y 27° C (-27° y 80° F), y se encontró que en el extremo más frío de la escala las tormentas se formaban con mucha más frecuencia que en condiciones terrenales. Dicho esto, también eran generalmente más pequeños y débiles.

Pero el hallazgo más extraño de todos fue una zona muerta en medio del rango de temperatura. Entre -23° y -3° C (-10° y 26° F), no se formó ningún huracán. Los investigadores admiten que no saben por qué.

«Tal vez eso significa que hay regímenes ideales para que los huracanes existan y que el mundo actual en el que vivimos es uno», dice Chavas. «O podrías estar en otro mundo donde no hay agua, pero aún así es capaz de producir muchos huracanes. Cuando la gente se pregunta si podríamos vivir en un planeta seco y rocoso como Marte, esto podría ser algo a tener en cuenta».