Ya es suficientemente malo que las bacterias estén desarrollando rápidamente resistencia a nuestros mejores antibióticos – ahora parece que otro tipo de insecto pronto se ganará el apodo de «super». Se sabe que las cucarachas han desarrollado resistencias a insecticidas individuales durante décadas, pero nuevas investigaciones han demostrado que también son capaces de desarrollar rápidamente una resistencia cruzada, incluso a productos químicos a los que nunca han estado expuestos directamente.

Desafortunadamente, no hay un solo insecticida capaz de eliminar todas las cucarachas. Algunos de los insectos tienen inmunidades naturales a ciertos químicos, lo que les permite sobrevivir a la ira del exterminador que puede acabar con el resto de la colonia. Y como dice el principio de la selección natural, esos sobrevivientes son los únicos que se reproducen, transmitiendo esos genes y finalmente inmunizando a toda la población contra ese veneno. Es lo mismo que sucede con las bacterias y los antibióticos.

Para evitarlo, los exterminadores han utilizado tradicionalmente una mezcla de diferentes clases de insecticidas. De esa manera, incluso si algunas cucarachas son inmunes a uno de los químicos, los otros venenos deberían eliminarlas. Al menos, esa es la idea detrás de cómo debería funcionar.

Para el nuevo estudio, investigadores de la Universidad de Purdue probaron cuál era el método más efectivo. Durante seis meses, sometieron a las poblaciones de cucarachas de varios edificios a tres tratamientos insecticidas diferentes y compararon los resultados. Antes del estudio, las cucarachas fueron capturadas en cada lugar y estudiadas para determinar a qué clases eran resistentes, informando las decisiones de los científicos.

Un tratamiento pasó por tres clases diferentes de insecticidas, alternando cada mes en un patrón ABCABC. En el segundo plan de tratamiento, el equipo mezcló insecticidas de dos clases diferentes, y utilizó esa mezcla durante todo el período de seis meses. Y en la tercera, el equipo eligió un insecticida al que las cucarachas locales tenían la menor resistencia y lo utilizaron todo el tiempo.

Los resultados fueron mixtos, pero fascinantes. Se descubrió que el tratamiento con insecticidas rotativos mantenía el número de cucarachas plano, pero no era capaz de reducirlo. La mezcla de dos insecticidas no fue efectiva en absoluto, con poblaciones florecientes a pesar del tratamiento.

Los experimentos con el único insecticida dirigido fueron variados. En uno de ellos, los bichos fueron básicamente eliminados, pero en otro las poblaciones de prueba en realidad crecieron.

Al final del período del experimento, los investigadores capturaron algunas de las cucarachas restantes y las estudiaron en el laboratorio. Como era de esperar, encontraron que muchos tenían resistencia a los insecticidas utilizados. Sin embargo, de manera preocupante, también parecían haber ganado resistencia a otras clases de venenos, incluso si no se habían usado. Este tipo de resistencia cruzada podría hacer que las cucarachas sean aún más difíciles de matar en el futuro.

«Este es un reto no realizado anteriormente en las cucarachas», dice Michael Scharf, autor principal del estudio. «Veríamos cómo la resistencia se cuadruplicaba o se sextuplicaba en una sola generación. No teníamos ni idea de que algo así pudiera pasar tan rápido. Las cucarachas que desarrollan resistencia a múltiples clases de insecticidas a la vez harán casi imposible el control de estas plagas sólo con productos químicos».

El equipo dice que el método más efectivo sería combinar estos insecticidas con otras formas de control de plagas, como trampas de cebo y una buena limpieza a la antigua.