Nuestra galaxia natal está justo al borde de un vacío tan vasto que es difícil de imaginar. Para tener una mejor idea de su forma y tamaño, un equipo de astrónomos ha trazado los bordes de este vacío extragaláctico y ha calculado cuánta influencia gravitatoria tiene en la Vía Láctea.

Así como la Tierra orbita el Sol y el Sol orbita el centro de la Vía Láctea, nuestra galaxia natal está corriendo a través del cosmos a velocidades tremendas. De hecho, parece que se está moviendo mucho más rápido de lo que debería, si sólo fuera bajo la influencia de la expansión del universo. La Vía Láctea, junto con vecinos cercanos como Andrómeda y una serie de galaxias más pequeñas, ha sido cronometrada a unos 2 millones de km/h (1,3 millones de mph).

Esta discrepancia podría explicarse por la distribución de la masa a escalas gigantescas. Las galaxias no están distribuidas uniformemente a través del cosmos – tienden a aglomerarse en grupos, conectados por finas hebras de material como una telaraña. Eso deja grandes secciones de espacio relativamente vacías – y los astrónomos descubiertos en 1987, la Vía Láctea está justo al margen de una de ellas.

Este Vacío Local, como se le conoce, ha sido estimado entre 146 y casi mil millones de años luz de ancho, que está insondablemente vacío. Y parece que se está haciendo más grande. Hace unos años los astrónomos descubrieron que un área de baja densidad llamada el Repelente Dipolo está alejando a la Vía Láctea y a otras galaxias de la Hoja Local – un cúmulo casi plano de galaxias que forman una pared del vacío.

Pero el Vacío Local es difícil de estudiar, sobre todo porque es una región de nada que se esconde detrás de la enorme concentración de estrellas y materia en el centro de la Vía Láctea. Para el nuevo estudio, el equipo midió los movimientos de 18.000 galaxias detalladas en un conjunto de datos llamado Cosmicflows-3. Usando eso, los investigadores construyeron un mapa cosmográfico en 3D y encontraron que las paredes del Vacío Local se enfocaron con nitidez.

A 3D image of the Local Void's shape. The Milky Way lies at the center point...

El equipo también usó esta información para calcular cuánta influencia está ejerciendo el Vacío Local sobre nuestra galaxia. Después de tomar en cuenta las velocidades esperadas a medida que el universo se expande, los investigadores encontraron que cerca de la mitad del movimiento de nuestro cúmulo galáctico es creado «localmente», a medida que el enorme cúmulo de Virgo nos arrastra hacia él y el Vacío Local nos aleja.

También se ha argumentado que las regiones vacías como el Vacío Local y el Repelente de Dipolos no están alejando activamente la materia. En cambio, las áreas de alta densidad atraen naturalmente más materia hacia ellas, haciendo que los vacíos sean más grandes y por lo tanto dan la apariencia de que están repeliendo la materia.

La nueva investigación fue publicada en el Astrophysical Journal. El equipo detalla la forma y estructura del Vacío Local con modelos en 3D en el siguiente video.