Sabemos que los pajaritos se comunican, a menudo en voz alta, y sobre todo sobre la comida, pero un nuevo estudio sugiere que también pueden comunicarse entre sí mientras aún están en el huevo. Este método de comunicación influye en los rasgos fisiológicos y de comportamiento de los pollitos recién nacidos de la misma nidada.

Generalmente se entiende que las aves y otras criaturas ovíparas reciben información sensorial del exterior de la cáscara para prepararse para el mundo más allá del nido. Ahora, nuevas investigaciones de la Universidad de Vigo en Galicia, España, sugieren que los embriones de gaviota también pueden adquirir información ambiental de sus hermanos ligados al huevo.

En los últimos años se ha demostrado que las tortuguitas se pueden señalizar unas a otras con vibraciones para activar la eclosión sincronizada, y algunas aves y reptiles pueden hacer lo mismo con vocalizaciones desde dentro de las cáscaras, pero los investigadores José Noguera y Alberto Velando querían saber cómo esta charla de huevo a huevo podría influir en factores más complejos.

Los investigadores encontraron que los pollitos no sólo escuchan y responden a las llamadas de alarma de sus padres mientras aún están dentro del huevo, sino que una vez que eclosionan, esos mismos pollitos son diferentes desde el punto de vista del desarrollo y del comportamiento a los pollitos que nunca habían estado expuestos a las llamadas de alarma de los adultos. Eso por sí solo es interesante, pero ¿qué sucede cuando un huevo que ha sido expuesto a las llamadas de alarma de los padres es puesto en una nidada con otro huevo que nunca ha escuchado estas vocalizaciones? El segundo huevo se desarrolla de manera similar al primero. Por lo tanto, parece que se está produciendo algún tipo de comunicación entre los embriones, muy probablemente a través de señales vibratorias.

El equipo utilizó un diseño de estudio simple pero efectivo para probar su teoría. Los investigadores recolectaron 90 huevos de los nidos de gaviotas patiamarillas (Larus michahellis) en la isla de Sálvora (frente a las costas de Galicia en España). De vuelta en el laboratorio, los huevos fueron separados en nidadas de tres e incubados. Estas garras se dividieron en dos grupos. Un grupo fue asignado como el grupo «expuesto a los estímulos sociales de la presencia de depredadores», mientras que el otro fue el grupo de control.

Luego, cuatro veces al día, se tomaron dos huevos de cada nidada, dejando uno en la incubadora. Los del grupo de prueba fueron expuestos a llamadas de alarma de adultos grabadas durante estas sesiones, mientras que los del grupo de control estuvieron expuestos al ruido blanco durante los mismos períodos. Entre las sesiones, todos los huevos fueron expuestos al ruido de fondo de las colonias en las incubadoras.

Una vez eclosionados, los investigadores midieron un rango de rasgos tempranos de comportamiento y desarrollo en los pollitos. Los datos mostraron que los embriones que habían compartido un nido con hermanos expuestos a las llamadas de alarma se desarrollaron de la misma manera que sus hermanos. En comparación con el grupo de control tranquilo y silencioso (y sus compañeros de embrague), tardaron más en eclosionar, fueron más silenciosos que el grupo de control, se agacharon menos cuando estuvieron expuestos a las amenazas percibidas y fueron más pequeños en general, con las piernas más cortas.

En resumen, estos polluelos desarrollaron rasgos defensivos específicos, como si hubieran escuchado los llamados de advertencia. Según Noguera y Velando, esto sugiere fuertemente que la información sobre el riesgo de depredación se transmitía entre hermanos, posiblemente a través de las vibraciones observadas de los embriones en el grupo de prueba.