Gracias a la magia de la ciencia moderna, los cirujanos son capaces de remover hígados defectuosos y reemplazarlos con hígados sanos de donantes adecuados, pero trabajan dentro de una pequeña ventana de oportunidad. El tiempo que estos hígados donados pueden permanecer en espera de forma segura tiene un efecto directo en las tasas de éxito de estos procedimientos sensibles al tiempo, pero los científicos han desarrollado una nueva técnica de superenfriamiento que podría mejorar enormemente los resultados al llevar los órganos al reino de las temperaturas bajo cero por primera vez.

El almacenamiento de los hígados donados es algo así como un delicado acto de equilibrio. Cuanto más frescas sean las temperaturas, mejor se conservarán los tejidos, pero sólo hasta cierto punto. Congelarlos o mantenerlos en condiciones frígidas durante demasiado tiempo causa daños irreparables a las células y hace que el hígado donado sea inutilizable, lo que significa que tiene que ser desechado.

Por lo tanto, el punto óptimo para los hígados donados se encuentra por encima de la congelación a una temperatura de 4 a 8° C (39,2 a 46,4° F), y los órganos pueden mantenerse a esa temperatura hasta nueve horas fuera del cuerpo humano antes de que empiece a producirse el daño. Esto dicta fuertemente qué tan lejos pueden viajar los órganos a los pacientes necesitados, qué tan bien pueden estar preparados los pacientes para la cirugía y qué tan bien se pueden emparejar los donantes con los receptores.

En 2014, los científicos que trabajaban en el Hospital General de Massachusetts idearon una forma de reducir el hígado de las ratas a temperaturas bajo cero durante días sin causar daño a los tejidos. Al añadir un ingrediente anticongelante y un compuesto de glucosa a la solución protectora en la que se almacenan los órganos, descubrieron que podían tomar los hígados a temperaturas tan bajas como -6° C (21.2° F) sin congelarlos, y mantener su viabilidad hasta por cuatro días.

Pero ampliar esta tecnología de sobreenfriamiento para que se adapte a un hígado humano presentó algunos desafíos significativos, principalmente relacionados con el tamaño del órgano. Este tamaño más voluminoso hace que el hígado humano sea mucho más susceptible a la formación de cristales de hielo al enfriarse, lo que lo hace inutilizable. En ese momento, muchos vieron esto como un obstáculo insuperable, como explica Reiner de Vries, investigador de la Facultad de Medicina de Harvard, a New Atlas.

«A pesar de nuestros éxitos anteriores en hígados de ratas, la probabilidad de formación de hielo durante el sobreenfriamiento aumenta con el volumen, lo que hace que los expertos en el campo, incluyéndonos a nosotros, se pregunten si esta técnica sería aplicable alguna vez a los hígados humanos, que son 200 veces más grandes en tamaño», dice.

Pero Reiner de Vries y sus colegas del Hospital General de Massachusetts siguieron jugando con la tecnología y ahora han hecho un gran avance. El avance implica algunos ajustes al método, comenzando con la extracción completa del aire de la bolsa de almacenamiento de órganos, lo que elimina las posibilidades de formación de cristales de hielo. También añadieron un par de aditivos más a la mezcla: trehalosa, que protege y estabiliza la membrana celular, y glicerol, que sobrecarga el compuesto de glucosa añadido en el estudio de 2014.

Sin embargo, lo que les quedó a los científicos fue una solución mucho más gruesa y viscosa para almacenar el órgano, que amenaza con dañar los revestimientos celulares dentro de los vasos sanguíneos y que sería más difícil de distribuir uniformemente por todo el órgano. Así que para superar estos dilemas, el equipo recurrió a una técnica llamada perfusión mecánica, que se usa comúnmente para administrar oxígeno y nutrientes a los órganos donados fuera del cuerpo.

Al bajar lentamente las temperaturas y aumentar la concentración de su cóctel de aditivos, los científicos fueron capaces de sobreenfriar de forma segura el tejido hepático y almacenarlo a -4° C (24.8° F). Muy guay, de hecho. Pero aún más fresco, esto extiende la viabilidad de los tejidos de nueve horas a 27 horas, lo cual es nada menos que un cambio radical cuando se trata de transplantes de órganos.

«El trasplante es una carrera contra el reloj», nos dice de Vries. Con el tiempo extra podemos aliviar al menos un poco el estrés del equipo de trasplantes y dar más tiempo para que el paciente esté preparado para el trasplante». Además, los trasplantes pueden planificarse durante el día y no tienen que realizarse en medio de la noche cuando un órgano está disponible. Finalmente, las distancias a través de las cuales los órganos pueden ser compartidos aquí serían mucho mayores. Actualmente sólo podemos compartir órganos a nivel local. Con el tiempo extra para el transporte, los órganos pueden ser transportados a través de los Estados Unidos e incluso más allá. Esto tendrá enormes beneficios para el emparejamiento entre el donante y el receptor».

Aunque las posibilidades son enormemente emocionantes, aún no hemos llegado a ese punto. En realidad, el equipo no ha trasplantado un hígado humano almacenado de esta manera, aunque dicen que los métodos estándar para evaluar la viabilidad hepática sugieren que será perfectamente seguro. Los investigadores tienen la esperanza de desarrollar un dispositivo portátil que se pueda llevar a los hospitales de donantes para sobreenfriar los órganos inmediatamente después de la extracción, lo que se espera que prolongue aún más el tiempo de almacenamiento.

Igualmente emocionantes son las posibilidades que este avance podría significar para los trasplantes de órganos en su conjunto. En enero de este año, había más de 113.000 pacientes en la lista nacional de espera para trasplantes de órganos en los Estados Unidos, y 20 morían cada día. Resulta que, en el hígado humano, los científicos pueden haber elegido el banco de pruebas ideal para desarrollar su tecnología de enfriamiento de órganos, aunque todavía queda trabajo por hacer.

«Es un gran avance que ahora podamos superen con éxito los hígados humanos», dice de Vries. Además, el hígado es el órgano sólido más grande del cuerpo humano y, por lo tanto, es muy probable que también pueda prevenir con éxito el hielo durante el almacenamiento de órganos mucho más pequeños, como los riñones, los oídos, los ovarios, etc.». Pero esto aún tiene que ser probado.»