Un nuevo y extraordinario estudio, que examina las diferencias anatómicas entre perros y lobos, ha revelado que nuestros compañeros caninos han desarrollado recientemente un músculo facial muy pequeño que les permite levantar la ceja interna. Este pequeño músculo no se encontró en lobos, lo que sugiere que los perros desarrollaron rápidamente este tejido extra para comunicarse mejor con los humanos.

La nueva investigación es la continuación de un estudio anterior sobre la forma en que los perros facilitan el contacto visual con los seres humanos. Trabajos anteriores han revelado que los humanos favorecen a los perros que realizan ciertos movimientos faciales, particularmente un levantamiento de cejas interno (apodado AU101 por los investigadores).

«Este movimiento hace que los ojos de los perros parezcan más grandes, dándoles una apariencia infantil», explica Bridget Waller, coautora de la nueva investigación. «También podría imitar el movimiento facial que los humanos hacen cuando están tristes.»

Un fascinante estudio temprano descubrió que los perros en los refugios que realizaban este movimiento facial en particular se volvieron a alojar más rápido que los perros que no utilizaban este movimiento con tanta frecuencia. Juliane Kaminski, coautora del estudio, sugiere que este movimiento facial específico puede haber evolucionado en los perros para aumentar el vínculo de los animales con los humanos.

«El movimiento AU101 es significativo en el vínculo entre el ser humano y el perro, porque puede provocar una respuesta cariñosa por parte de los humanos, pero también puede crear la ilusión de una comunicación similar a la humana», dice Kaminski.

This evolutionary shift happened quickly as dogs only split off from wolves a little over 30,000...

Por lo tanto, para determinar si esta característica física era realmente un objeto de evolución de la domesticación, los investigadores examinaron de cerca tanto las diferencias anatómicas entre perros y lobos, sus predecesores evolutivos, como también las diferencias de comportamiento entre los dos en las comunicaciones faciales con los humanos.

A través de exámenes minuciosos de tejido blando, los investigadores descubrieron que un pequeño músculo facial, llamado anguli oculi medialis, estaba casi siempre presente en los perros domésticos, pero casi completamente ausente en los lobos. Los estudios de comportamiento revelaron entonces que los perros producían estos movimientos AU101 a frecuencias e intensidades significativamente más altas que los lobos.

«El movimiento de la ceja interna levantada en los perros es impulsado por un músculo que no existe consistentemente en su pariente vivo más cercano, el lobo», dice la anatomista principal del proyecto, Anne Burrows. «Esta es una diferencia llamativa para las especies separadas hace sólo 33.000 años y creemos que los cambios musculares faciales notablemente rápidos pueden estar directamente relacionados con la mayor interacción social de los perros con los humanos».

Se plantea la hipótesis de que los perros desarrollaron este rasgo particular de la musculatura como una forma de mejorar selectivamente su vínculo con los seres humanos que, ya sea consciente o inconscientemente, mostraron una preferencia por animales específicos con estos movimientos faciales. Uno de los elementos más fascinantes del estudio es la detección de un cambio tan rápido en la evolución de los tejidos blandos. Obviamente, los cambios en este tipo de tejidos no pueden ser rastreados en los registros fósiles, por lo que es raro ser capaz de concentrarse efectivamente en una adaptación de la musculatura tan específica. Aún así, los investigadores sugieren que este es un cambio evolutivo rápido, que ocurre en tan sólo 10 o 20 mil años.