Los árboles son una parte incuestionablemente importante de nuestro medio ambiente, y su capacidad para convertir el dióxido de carbono en oxígeno significa que podrían desempeñar un papel clave en la compensación de los peores efectos del cambio climático. Pero, ¿qué tan efectivas serían? Un nuevo estudio de ETH Zurich ha cuantificado que la Tierra tiene espacio para reforestar un área del tamaño de los EE.UU., y calcula los beneficios que eso podría traer. Pero, por supuesto, la historia es más complicada que plantar un billón de árboles nuevos.

No todo el dióxido de carbono liberado a la atmósfera permanece en el aire – grandes cantidades de gas son absorbidas por «sumideros de carbono» naturales, como los océanos y los bosques del mundo. Estos podrían ayudar a reducir los efectos de invernadero del CO2 atmosférico, pero lamentablemente sus funciones no pueden seguir el ritmo de nuestra producción actual.

Plantar más árboles parece una estrategia sencilla. Los investigadores del nuevo estudio, provenientes del Laboratorio Crowther de ETH Zurich, calcularon cuánto espacio tenemos para la nueva cobertura de árboles y cuánto más carbono podría almacenar si se planta.

Bajo las condiciones climáticas actuales, el equipo calculó que la superficie terrestre de la Tierra podría soportar 4.400 millones de hectáreas de cobertura arbórea continua. Actualmente tenemos 2.800 millones de hectáreas de árboles. Pero no podemos simplemente llenar los 1.600 millones de hectáreas restantes con árboles, por supuesto – los humanos están usando una cantidad sustancial de esa tierra.

«Un aspecto fue de particular importancia para nosotros al hacer los cálculos: excluimos las ciudades o áreas agrícolas del potencial total de restauración, ya que estas áreas son necesarias para la vida humana», dice Jean-François Bastin, autor principal del estudio.

Con esos espacios eliminados de la ecuación, los investigadores llegaron a un total de 900 millones de hectáreas -o un área del tamaño de Estados Unidos- que está madura para la reforestación. Una vez que estos nuevos bosques hayan madurado, el equipo calculó que podrían almacenar alrededor de 205.000 millones de toneladas de carbono. Esa es una buena parte de los 380.000 millones de toneladas que los humanos han producido desde 1901.

«Todos sabíamos que la restauración de los bosques podía desempeñar un papel en la lucha contra el cambio climático, pero no sabíamos realmente qué tan grande sería el impacto», dice Thomas Crowther, coautor del documento. «Nuestro estudio muestra claramente que la restauración forestal es la mejor solución para el cambio climático disponible en la actualidad. Pero debemos actuar rápidamente, ya que los nuevos bosques tardarán décadas en madurar y alcanzar todo su potencial como fuente natural de almacenamiento de carbono».

El equipo también investigó dónde son más adecuados estos bosques, y encontró que seis países albergan los mayores espacios disponibles para la reforestación. No es de extrañar que Rusia sea el número uno, con 151 millones de hectáreas, seguido de Estados Unidos con 103 millones, Canadá con 78,4 millones, Australia con 58 millones, Brasil con 49,7 millones y finalmente China con 40,2 millones de hectáreas.

Pero si el estudio suena demasiado bueno para ser cierto, ese podría ser el caso.

Viendo el bosque por los árboles
Los árboles tienen una relación complicada con el clima, y otros científicos señalan que la nueva investigación pasa por alto algunos factores clave, en lugar de pintar una visión simplista y demasiado optimista del plan de plantación de árboles.

«La estimación de que 900 millones de hectáreas de restauración pueden almacenar 205.000 millones de toneladas adicionales de carbono es demasiado alta y no está respaldada ni por estudios previos ni por un modelo climático», dice Simon Lewis, profesor de Ciencia del Cambio Global en la UCL. «Los autores se olvidaron de restar el carbono que ya existía en la tierra y en el suelo antes de que se llevara a cabo la restauración. Además, las estimaciones de almacenamiento de carbono específico del bioma son demasiado altas, ya que son los puntos finales de cientos o años de sucesión, no un par de décadas de crecimiento forestal».

También hay dudas sobre la eficacia de los bosques como sumideros de carbono en primer lugar. Otro estudio reciente descubrió que el calentamiento del mundo está reduciendo el potencial de almacenamiento de carbono a largo plazo de los árboles. Más CO2 en el aire hace que los árboles crezcan más rápido, lo cual es positivo, pero también tienden a morir más jóvenes, liberando carbono almacenado a la atmósfera más pronto.

Los árboles tampoco son completamente inocentes cuando se trata de sus propias emisiones. Además del oxígeno que da vida, se ha descubierto que las plantas emiten compuestos orgánicos volátiles e incluso metano, que sirven para calentar el planeta.

Y finalmente, diferentes tipos de árboles, que crecen en diferentes ambientes, tienen diferentes efectos sobre el clima. Un factor clave para determinar si el planeta se está calentando o enfriando es el albedo de la Tierra -esencialmente, cuán reflexiva es la superficie. Las superficies más reflectantes, como la nieve, devuelven más luz solar al espacio, pero al cubrirlas con árboles, se mantiene más calor cerca del suelo. Eso significa que los árboles plantados en regiones nevadas -como los 151 millones de hectáreas que el nuevo estudio sugiere para Rusia- podrían ser árboles menos efectivos plantados en lugares como el Amazonas.

Por supuesto, nadie está presionando para que haya menos árboles, y está claro que la reforestación jugará un papel importante en el manejo de nuestro clima cambiante. Pero con el clima siendo un sistema tan intrincado, no es una ecuación directa.

«La estimación media de los escenarios del informe del IPCC de 1,5° C para alcanzar la meta de 1,5° C es de 57.000 millones de toneladas de carbono secuestrado por los nuevos bosques en este siglo, lo que es ciertamente posible, si estos nuevos bosques están adecuadamente protegidos a largo plazo», dice Lewis.