Como un pelotón de ciclistas que juegan con las duras realidades de la aerodinámica, las aves que vuelan juntas en formación pueden ahorrar cantidades sustanciales de energía. Pero lo que es bueno para el ganso no es necesariamente bueno para el ganso, con los científicos descubriendo que para los pares de palomas mensajeras este enfoque en realidad les cuesta energía en su lugar. Entonces, ¿cuáles podrían ser las razones de esta codependencia común?

Por qué las palomas mensajeras a menudo vuelan en tándem es una pregunta que ha dejado perplejos a los científicos de animales durante décadas. Hay algunas teorías sobre por qué esto podría ser así, y buscando arrojar más luz sobre el tema, los investigadores del Departamento de Zoología de la Universidad de Oxfords decidieron investigar lo que significa para su gasto de energía.

Esto significaba equipar a las palomas mensajeras con etiquetas GPS y acelerómetros para rastrear cómo diferían sus patrones de compás de alas cuando volaban en parejas y cuando volaban solas. Los investigadores encontraron que cuando un par de palomas mensajeras volaban juntas en un viaje de 7 km (4.3 millas), ambas aleteaban a una velocidad de un compás de un compás adicional por segundo, pero con poco ganado en términos de su velocidad en el aire.

«Los resultados de este estudio fueron completamente inesperados», dijo la Dra. Lucy Taylor, autora principal. «La energía es la moneda de la vida, así que es asombroso que las aves estén dispuestas a pagar un costo energético sustancial para volar juntas.»

Según los investigadores, estos flaps adicionales son como los de Usain Bolt corriendo un sprint de 100 metros, pero encajando en un paso extra cada segundo. Las razones de esto pueden ser tan simples como mantener un vuelo estable.

«Imagínese tratando de coordinar con y evitar golpear otro objeto pequeño que viaja a unas 44 millas por hora», dice Taylor. «Esto es casi dos veces más rápido que un velocista olímpico, y las aves pueden moverse hacia arriba y hacia abajo, así como hacia la izquierda y hacia la derecha. Para una paloma, agitar sus alas más rápido le dará reacciones más rápidas y un mayor control sobre sus movimientos, y le ayudará a mantener su cabeza estable haciendo que sea más fácil seguir el rastro del otro ave».

Aunque volar de esta manera requería más energía por parte de las palomas mensajeras, los investigadores dicen que consistentemente eligieron hacerlo. El equipo encontró que al unir fuerzas, las parejas de palomas mensajeras mostraron una precisión mucho mayor, reduciendo sus distancias de vuelo en un 7 por ciento y el tiempo de viaje en un 9 por ciento, lo que significa que probablemente ahorran energía durante el viaje de todos modos.

Esta teoría de la precisión de la búsqueda de referencia ha sido utilizada durante años, junto con la idea de que volar en números simplemente proporciona una mejor protección contra los depredadores. Es sólo que ahora los científicos tienen una nueva comprensión del análisis de costo-beneficio en juego, junto con comportamientos de vuelo que son únicos entre las aves a las que les gusta viajar en compañía.