El debate sobre las razones de las rayas de una cebra ha durado mucho tiempo, y los científicos han pasado décadas teorizando sobre las causas evolutivas de los patrones icónicos del animal. Un nuevo estudio ha arrojado más luz sobre este tema, descubriendo nuevas evidencias que sugieren que las rayas se utilizan para ayudar a las cebras a controlar su temperatura, incluso describiendo un mecanismo previamente desconocido que utilizan para mantenerlas frescas.

Una serie de descubrimientos que rodean a las cebras y sus rayas han planteado muchas posibilidades, y también han servido para descartar aparentemente a otros. Estudios realizados a principios de este año descubrieron que estas rayas juegan un papel importante para evitar que las moscas las molesten, lo que sin duda es una función útil en los climas cálidos que las cebras suelen llamar hogar.

Otras posibilidades incluyen ofrecer algún tipo de camuflaje confundiendo a los posibles depredadores y ayudando a las cebras a reconocerse más fácilmente, mientras que una de las principales teorías se centra en la regulación de la temperatura corporal del animal. Un estudio de 2015 utilizó el modelado por computadora para estudiar un efecto potencial de enfriamiento creado por los vórtices en miniatura entre las áreas blancas y negras, encontrando que las cebras con rayas más pesadas se benefician de hecho de temperaturas más frías de la piel.

Esto fortaleció la teoría de la temperatura corporal, pero otros estudios han parecido descartarla desde entonces. El año pasado, los científicos suecos exploraron esta teoría del vórtice utilizando barriles metálicos e imitaciones de pieles de cebra, concluyendo que la disparidad en blanco y negro no hacía nada para inducir un efecto de enfriamiento.

Ahora, un nuevo estudio está poniendo esta teoría de nuevo sobre la mesa. La autora es la naturalista aficionada y ex técnica de biología Alison Cobb y el zoólogo Stephen Cobb, quienes juntos han pasado años realizando estudios ambientales en África. Se dice que el suyo es el primer estudio que evalúa la teoría de las rayas y el control de la temperatura de las cebras en su hábitat natural, con la pareja recolectando datos de campo sobre una serie de animales en Kenia.

Alison Cobb combs a zebra in Nairobi in 1991

Esto incluyó dos cebras, un semental y una yegua, junto con un tendedero cubierto de piel de cebra como sujeto de control. Los investigadores encontraron que a medida que los días se calentaban, aparecía un diferencial de temperatura entre las rayas blancas y negras, tal como lo habían teorizado anteriormente otros científicos. El equipo propone que esto crea pequeños movimientos de aire convectivo dentro y alrededor de las franjas para crear un efecto de enfriamiento, pero esto es sólo una parte de la imagen.

Curiosamente, los científicos observaron temperaturas mucho más altas en la piel de cebra muerta a lo largo del día, sugiriendo que había otros mecanismos en juego para mantener a las cebras vivas frescas. A través de su trabajo de campo, los investigadores observaron algo que no creen que se haya descrito antes; las cebras tienen la habilidad de levantar el cabello en sus rayas negras mientras mantienen las blancas planas. Ellos creen que esto ayuda a transferir el calor lejos de la piel.

Estos dos mecanismos, combinados con la forma en que los animales de la familia de los caballos sudan, en la que la humedad pasa de la piel a las puntas de los pelos y se convierte en gotas espumosas que se evaporan más fácilmente, son los que mantienen a las cebras frescas en climas cálidos. En conjunto, esto indica que las rayas blancas y negras juegan un papel importante en la regulación de la temperatura corporal.

«La solución al desafío de equilibrio de calor de la cebra es más inteligente, más compleja y hermosa de lo que imaginábamos», dice Alison Cobb. «Por supuesto, hay mucho más trabajo por hacer para reunir evidencia y entender cómo las rayas ayudan a las cebras a controlar la temperatura.»