El motor (a menudo) inmóvil de la colmena, madre de todas las abejas de la colmena, líder indiscutible de la colmena: es la abeja reina, bisagra de una de las sociedades más perfectas del reino animal.

Su vida es una vida de diferencia. La celda en la que crece es diferente: la celda real, un hueco de forma y tamaño similar al de un dedal, se desarrolla en los bordes de los panales, las paredes de cera divididas en miles de celdas sucesivas que contienen las larvas de abejas y que sirven como despensa para almacenar la miel.

Una cuna extra grande

Si las celdas de las obreras son hexágonos de forma regular bien alineados en el mismo plano, el primer trono de la reina se parece más a un capullo alargado, adecuado para acomodar a un individuo más grande que los demás. Entre las abejas melíferas (Apis mellifera) la reina, la única hembra fértil de la colmena, alcanza los 18-20 mm de largo; las obreras, 10-15 mm; los zánganos – los machos de las abejas, que tienen un papel marginal en esta historia – 15-17 mm.

Maestro, la cena

La razón del gran tamaño del soberano es simple: es libre de crecer más larga y plenamente, gracias a una dieta exclusiva de jalea real, una secreción altamente proteica producida por las glándulas de los jóvenes trabajadores. El huevo elegido es alojado en la celda real y alimentado por las obreras con jalea real durante 16 días; todos los demás huevos, alojados en celdas hexagonales en serie, recibirán jalea real durante los tres primeros días, y luego serán alimentados con polen y néctar.

La jalea real hace maravillas: gracias a sus propiedades nutritivas, las abejas que se convierten en reinas aumentan su peso larval entre 1500 y 2000 veces. La reina, alimentada toda su vida con jalea real, vivirá durante 3-4 años con las obreras, sólo durante 45 días, muy cansados. Después de 16 días de metamorfosis (para la reina), 21 (para las obreras) o 24 (para los zánganos), las larvas alcanzan su plena madurez, pero ya dentro de los primeros 10 días, la abeja reina se aparea con uno o más zánganos.

Una máquina de cría

Desde ese momento hasta el final de su vida, la única función de la reina será producir huevos en cantidades suficientes para multiplicar las abejas obreras, a ritmos industriales: durante las grandes temporadas de forrajeo (es decir, recolectando néctar y polen, de abril a agosto) mueren todos los días, el agotamiento, incluso 3000 abejas obreras. La reina los reemplaza con nuevas generaciones, poniendo 1500-3000 huevos diariamente.

Cuando una reina virgen está lista para aparearse, emite un llamado olfativo que atrae a todos los machos de las colonias vecinas, en un radio de una milla. Así comenzó el vuelo nupcial: los zánganos más fuertes, los que logran subir con ella hasta los 600-700 metros de altura, tendrán el honor de fertilizarla. En un solo vuelo, la reina podrá almacenar espermatozoides en su biblioteca de espermatozoides para fertilizar óvulos durante tres años, al menos 5 meses al año (de abril a agosto).

Esperemos que sea niña

La fecundación se produce más tarde, durante el paso del óvulo desde el oviducto y hacia la salida. De los óvulos fecundados (diploides, es decir, con los rasgos genéticos del padre y de la madre) vendrán nuevos trabajadores, de los no fecundados (haploides, con los rasgos genéticos de la madre solamente) tendrán origen nuevos zánganos.

Los drones que se aparean mueren inmediatamente después. Otros no lo tienen mucho mejor: incapaces de alimentarse a sí mismos, dependen para su sustento enteramente de los trabajadores, que al final del verano dejan de alimentarlos. En otoño, después del período fértil de la reina, son expulsadas y mueren de frío: su vida media es de tres meses.

Larga vida a la reina

Durante el invierno, durante la época de floración, la única tarea de las obreras es mantener viva a la reina, de cuya fertilidad y supervivencia depende la existencia de toda la colmena. La clave de todo es mantener a la abeja reina a una temperatura de al menos 18ºC, necesaria para la supervivencia de sus funciones reproductivas.

Las abejas pueden hacer esto metiéndose en un grupo (el glomero), con la abeja reina y las abejas más jóvenes en el centro, y las abejas más viejas y desechables en el exterior – aunque, para sobrevivir más tiempo, las abejas en el exterior cambian continuamente de lugar con las abejas en el interior. Con los movimientos del cuerpo y las alas, las abejas consiguen mantener dentro del glomero una temperatura de hasta 24-30 grados centígrados, incluso cuando el termómetro exterior marca cero.

En este período la población de la colmena se reduce en un tercio a unos 15-20 mil ejemplares, y la miel se utiliza como reserva de alimentos. Mientras la temperatura exterior esté por debajo de 10°C, nadie sale de la colmena y la reina no vuelve a poner los huevos: para un signo de despertar de la colmena hay que esperar a temperaturas más suaves.

Paso del cetro

Cuando la reina ya no es capaz de seguir el ritmo de producción de huevos tan apretados – generalmente, después de 3 años de «servicio de honor» – es reemplazada o emprende una especie de fuga con estilo, la enjambrazón. La reina se comunica con las obreras a través de sustancias químicas, feromonas, con las que, entre otras cosas, inhibe la construcción de nuevas células reales (en las que pueden crecer nuevas reinas). Cuando la reina envejece o las obreras son demasiadas, las feromonas que produce no son suficientes para inhibir completamente la construcción de celdas reales: así comienza la «peste porcina».

El enjambre busca su hogar

La vieja reina recibe menos alimento de las enfermeras, su abdomen se reduce y deja de producir huevos. Las obreras se inquietan: 15 días después de la deposición del nuevo huevo real, parte de ellas saldrán de la colmena con una pequeña cantidad de miel, siguiendo a la vieja reina. El nuevo enjambre será estacionado por un par de días en un tronco, o en otro refugio temporal, mientras que las abejas exploradoras buscarán un nuevo refugio. En la vieja colmena, la nueva reina comenzará su vuelo nupcial y la…. la historia se repite.

Heredero del trono

El nuevo enjambre se puede comparar con un niño de la primera colmena, nacido y dejado al mundo, joven y lleno de energía constructiva. Puede parecer una tontería empezar con una abeja vieja, pero la reina es la única que ya es capaz de producir rápidamente nuevas obreras sin necesidad de aparearse de nuevo. Una vez que se establece una colonia autosuficiente, después de un máximo de un año, morirá y será reemplazada por una nueva líder, joven y con toda su vida por delante.

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