Aunque muchos fumadores aparentemente no se dan cuenta (o simplemente no les importa), las colillas de cigarrillos son en gran medida una forma de basura – de hecho, son el tipo de basura más común del mundo. Y no son sólo una monstruosidad, ya que las nuevas investigaciones indican que también reducen drásticamente el crecimiento de las plantas.

En un estudio dirigido por investigadores de la Universidad británica Anglia Ruskin, se colocaron colillas de cigarrillos normales y mentolados (tanto ahumados como no ahumados) en un suelo en el que se cultivaban plantas de ray-grass o de trébol blanco, que son cultivos forrajeros importantes para el ganado y que también constituyen gran parte de la cubierta vegetal de los parques urbanos. El trébol en particular se dice que es «ecológicamente importante para los polinizadores y la fijación de nitrógeno».

Independientemente del tipo de culata, después de 21 días se encontró que su presencia reducía el éxito de la germinación y la longitud del brote del trébol en un promedio de 27 y 28 por ciento respectivamente, y la biomasa de la raíz en 57 por ciento. En el caso del césped, el éxito de la germinación se redujo en un 10 por ciento, y la longitud del brote en un 13 por ciento. Un grupo separado de plantas, a las que se les agregaron trozos de madera en forma de colilla durante el mismo período, sirvió como control.

Dado que había poca diferencia entre el efecto de las colillas de los cigarrillos fumados y no fumados, se determinó que el problema probablemente radica en la fibra de acetato de celulosa utilizada en los filtros. Más específicamente, los productos químicos plastificantes que se utilizan para hacer que ese material sea más flexible pueden estar lixiviando en el suelo.

«En algunos parques, sobre todo en los bancos y contenedores circundantes, encontramos más de 100 colillas de cigarrillos por metro cuadrado», dice la Dra. Dannielle Green, científica principal. «Tirar colillas de cigarrillos parece ser una forma socialmente aceptable de tirar basura y tenemos que concienciar a la gente de que los filtros no desaparecen y que pueden causar graves daños al medio ambiente».

De hecho, las colillas de cigarrillos podrían ser útiles. Estudios recientes han determinado que podrían utilizarse en ladrillos, asfalto, paletas de transporte, inhibidores de óxido y supercondensadores.