En una interesante mirada a la evolución en acción, un equipo de investigación dirigido por el University College London ha descubierto que alrededor del 50 por ciento de las personas portan una mutación genética que ayuda a reducir los niveles de azúcar en sangre. Se sugiere que los humanos desarrollaron esta mutación a medida que desarrollamos prácticas culinarias y de cultivo, y podría proteger contra la aparición de la diabetes.

La investigación surgió de una investigación sobre un gen llamado CLTC1, que controla la producción de una proteína llamada CHC22. Esta proteína regula el mecanismo por el cual la glucosa sale de nuestra sangre y entra en nuestra grasa y tejido muscular. Observando el ADN humano antiguo, un número de especies animales diferentes y los genomas de más de 2,500 humanos modernos, los investigadores descubrieron que la mutación en el gen CLTC1 parecía aparecer en los humanos alrededor del momento en que comenzamos a cocinar nuestros alimentos hace 450,000 años.

La mutación del gen produce una expresión alterada de la proteína CHC22 que disminuye la eficacia de este proceso de transporte de glucosa entre la sangre y el músculo o la grasa. Esto significa esencialmente que la mutación ayuda a eliminar la glucosa de nuestra sangre más rápidamente después de una comida.

«La versión más antigua de esta variante genética probablemente habría sido útil para nuestros antepasados, ya que habría ayudado a mantener niveles más altos de azúcar en sangre durante los periodos de ayuno, en momentos en que no teníamos un acceso tan fácil a los carbohidratos, y esto nos habría ayudado a desarrollar nuestros grandes cerebros», dice Matteo Fumagalli, primer autor del nuevo estudio.

Se encontró que la mutación más reciente en el gen CLTC1 surgió inicialmente en humanos antiguos, pero los investigadores notaron que se hacía más frecuente a medida que la agricultura aumentaba su prevalencia hace más de 10,000 años. A medida que los carbohidratos se volvieron más fácilmente accesibles en nuestras dietas, la necesidad de eliminar la glucosa de nuestra sangre de manera más eficiente aumentó la propagación de esta mutación genética altamente específica.

«Nuestros análisis sugieren que hemos encontrado otro ejemplo de cómo los cambios prehistóricos en los hábitos alimenticios han moldeado la evolución humana», explica Mark Thomas, coautor del estudio. «Comprender cómo nos hemos adaptado a estos cambios no sólo nos informa de por qué la gente vivió o murió en el pasado, sino que también nos ayuda a comprender mejor la relación entre la dieta, la salud y la enfermedad en la actualidad».

Curiosamente, la nueva mutación genética no ha dominado completamente la evolución humana, con los investigadores diciendo que alrededor de la mitad de los actuales genomas humanos estudiados todavía contenían la versión antigua del gen CLTC1. No está claro cuán importante es hoy en día el papel de la variante genética más reciente en los seres humanos, y se observa que la variante genética más antigua no parece desempeñar un papel directo en el desarrollo de la diabetes. Sin embargo, los investigadores notan que la variante genética más antigua podría exacerbar la resistencia a la insulina en algunas personas y ponerlas en mayor riesgo de desarrollar diabetes tipo 2.

«Las personas con la variante más antigua pueden necesitar tener más cuidado con su consumo de carbohidratos, pero se necesita más investigación para entender cómo la variante genética que encontramos puede afectar nuestra fisiología», dice la autora principal de la investigación, Frances Brodsky.