El Homo erectus tenía rasgos similares a los nuestros, sabía trabajar la piedra y quizás incluso cocinar. Pero no es todo: según una hipótesis que se repite periódicamente, este arcaico representante del género Homo, que apareció en África hace 1,8 millones de años, también sabía construir barcos para navegar, e incluso tenía una jerga -al menos gestual- para comunicarse en el mar.

Daniel Everett, lingüista y profesor de la Universidad de Bentley (EE.UU.) y autor del ensayo How Language Began, vuelve a proponer la sugerente pero controvertida teoría. Se han encontrado fósiles de Homo erectus en el sur de Europa, pero también en China e Indonesia. Algunos especulan que el Homo floresiensis, el homínido de baja estatura que vivió en la isla indonesia de Flores hasta hace 50.000 años, descendió de Homo erectus.

Estoy navegando, así que me estoy expresando. En la reciente reunión de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia en Austin, Texas, Everett asumió que el viaje por mar de los homínidos era intencional y coordinado, con al menos 20 individuos por expedición. Para entender y sobrevivir, estos marineros prehistóricos tenían que tener un código de lenguaje compartido. Los gruñidos y gruñidos no serían suficientes para comunicarse rápida y eficazmente.

El Homo erectus necesitaba un idioma para navegar hasta la isla de Flores -explicó- no podía simplemente aprovechar un pasaje en un tronco flotante porque sería arrastrado hacia el mar a la llegada de la corriente. Tenía que ser capaz de remar. Y si lo hizo, debería haber podido decir: «Rema por este lado, o deja de remar». La comunicación a través de símbolos era necesaria, no sólo las murmuraciones.

¿Qué entendemos por lenguaje?

Everett señala que si era una lengua, todavía era muy diferente de la nuestra: Homo erectus carecía de la versión de un gen necesario para el desarrollo del lenguaje, llamado FOXP2, compartido por sapiens y neandertales (aunque no está claro si los neandertales tenían una lengua). Tenían lo que se necesita para inventar un idioma…. si tienes símbolos en orden lineal, entonces tienes una gramática.

Las Herramientas de Piedra

La intervención ha tenido varios hallazgos en la comunidad científica. Kevin Laland, biólogo evolutivo de la Universidad de St Andrews (Escocia), está de acuerdo y aporta como evidencia adicional la capacidad del Homo erectus para extraer las herramientas típicas de la cultura acheuliana (un tipo de astillado de piedra muy elaborado).

Lo importante es reconocer que el lenguaje no apareció en la cultura moderna de una sola vez, sino que siguió una evolución gradual, de una protocultura que incluía sólo un puñado de palabras a una pequeña estructura gramatical. Es ciertamente plausible que el Homo erectus tuviera capacidades protolingüísticas.

No a las conclusiones fáciles

Otros estudiosos, como Chris Stringer, del Museo de Historia Natural de Londres, afirman que hay pocas pruebas de que Homo erectus fuera un navegante experto: en la isla de Flores podría haber llegado hasta allí aferrado a una gran cantidad de fortuna durante un tsunami. Para Stringer, otro extinto, el Homo heidelbergensis, que vivió entre 700 mil y 300 mil años atrás, tenía las características para desarrollar una forma primitiva de lenguaje. Sobre el Homo erectus hay más dudas: saber cómo desarrollar una herramienta no es lo mismo que saber hablar (muchos monos lo hacen también, e incluso los cuervos lo hacen).

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