¡Qué estrés! Una de las expresiones más recurrentes en el lenguaje común indica, en biología, la respuesta natural a un estímulo que amenaza el bienestar físico o psicológico. En pequeñas cantidades, esta reacción es indispensable: nuestros antepasados solían percibir la presencia de depredadores. Pero hoy en día, para desencadenar el estrés son los plazos, las facturas, los atascos de tráfico: situaciones que no son de vida o muerte, sino que pueden llevar a un estado de agitación crónica que puede comprometer la salud cardiovascular, y causar ansiedad o depresión.

La primera vez

El término estrés hizo su debut en los estudios de psicología en 1936, cuando un médico austriaco, Hans Seyle, comenzó a observar las respuestas fisiológicas de las ratas a algunos estímulos desagradables como el frío, la medicación o el ejercicio excesivo. Independientemente del tipo de molestia, e incluso en los casos en que simplemente habían recibido una inyección fisiológica, los animales mostraron una serie de reacciones típicas que se clasificaron como «estrés»: un término tomado de la física material que indicaba una respuesta inespecífica a un estímulo negativo. Un intento de adaptación a un factor perturbador, destinado a generar un nuevo equilibrio.

Desde el punto de vista neurológico, uno entra en una situación estresante cuando la amígdala, un grupo de estructuras cerebrales que maneja las emociones y especialmente el miedo, percibe un peligro y envía una señal al hipotálamo, una estructura que controla la actividad endocrina y muchos mecanismos autónomos del cuerpo.

Libera una mezcla de hormonas, como la adrenalina y el cortisol, que afectan al sistema endocrino, nervioso e inmunológico de dos maneras específicas. Una primera cascada de hormonas, el eje simpático-medulador de la rendición, activa a través de la adrenalina la respuesta de ataque o vuelo, caracterizada por el aumento de la frecuencia respiratoria y cardíaca, y por la liberación de fuentes de energía que preparan la acción muscular.

Una segunda respuesta hormonal, el eje hipotalámico-hipófisis-adrenal, mantiene al cuerpo en estado de alerta prolongada mediante la liberación de una serie de mensajeros químicos de naturaleza proteica (neuropéptidos) que también actúan directamente sobre los mecanismos de neurotransmisión cerebral. Se cree que es precisamente por esta razón que el estrés excesivo puede causar ansiedad y depresión.

Si el mecanismo básico es el mismo para todos, cada uno responde de manera diferente. La experiencia ayuda a encontrar las mejores respuestas a una situación estresante: por eso el manejo de los factores estresantes mejora con la edad.

Algunas experiencias particulares contribuyen al desarrollo de una falta de estrés, que en algunas situaciones puede ser peligroso porque afecta a la evaluación del riesgo: por ejemplo, aquellos que han sufrido experiencias traumáticas durante la infancia (como el abuso y la violencia física, o la falta de un hogar) en la edad adulta tienden a mostrar niveles más bajos de cortisol (la hormona del estrés) en respuesta a eventos adversos. Muchas investigaciones relacionan esta aparente «insensibilidad» fisiológica con una mayor propensión al consumo de sustancias y al desarrollo de adicciones.

El estrés de los padres también puede afectar la respuesta de sus hijos a situaciones estresantes, ya sea a través de las hormonas transmitidas al feto por la madre, o a través de ciertos cambios químicos en los óvulos o los espermatozoides (un fenómeno bien comprobado, hasta ahora, especialmente en ratas).

En el extremo opuesto están los que luchan contra el estrés resultante de experiencias traumáticas extremas como guerras, secuestros, torturas, enfermedades graves: el trastorno de estrés postraumático, que afecta a 7 millones de personas solo en los EE.UU., obliga a los afectados a revivir en la mente el evento estresante y la incomodidad que le sigue, y hace que la hipervigilancia incluso a alarmas injustificadas.

¿Cómo responder?

Si descuidamos estrategias destructivas como la superación con alcohol o comida o la negación de un evento estresante, existen muchos métodos efectivos para combatir el estrés, comenzando con la psicoterapia y continuando con el deporte practicado regularmente o la meditación.

Otros enfoques implican abordar directamente el factor de reducción del estrés, por ejemplo, organizando mejor la lista de cosas que se deben hacer diariamente, o la interrupción de una relación «tóxica».

¿Sufren también otros animales?

El hombre no es la única criatura afectada por el estrés: una encuesta reciente en la que participaron más de 4000 propietarios de perros reveló que al menos la mitad de los cuadrúpedos sufrían de estrés. Algunos síntomas son más evidentes (convulsiones, escalofríos, intentos de fuga), otros son menos evidentes (aumento de la frecuencia cardíaca y de la presión arterial). En cuanto al hombre, algunos eventos desencadenan un estrés agudo (visitas al veterinario), otros, como la ansiedad por la separación del amo, lo prolongan con el tiempo.

El estrés crónico también puede afectar a los animales en los zoológicos, con consecuencias para su sistema inmunológico, crecimiento y facultades reproductivas. Algunos animales lo manifiestan con actividades repetitivas: las morsas frotan sus colmillos contra los bordes de las piscinas, los loros se quitan las plumas, otros conducen a comportamientos de exasperación que normalmente ocurren en la naturaleza, como cazar y patrullar el territorio.

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