Durante más de medio siglo el campo de la psicología social ha estado dominado por la idea del efecto observador. Este fenómeno sugiere que cuando se desarrollan escenas de agresión o violencia en espacios públicos, es poco probable que las personas no involucradas ofrezcan ayuda o intervengan, especialmente cuando hay más espectadores presentes. Un nuevo estudio, que analiza el mayor número de incidentes de la vida real detectados por las cámaras de seguridad jamás examinados, desafía esta propuesta de larga data, ya que descubre que los transeúntes intervienen en la gran mayoría de los incidentes violentos que se producen en los espacios públicos.

El efecto de espectador, como teoría de la psicología social, se produjo en gran medida tras el infame asesinato de Kitty Genovese en 1964. La historia cuenta que una joven mujer fue asesinada una noche en la calle frente a un gran edificio de apartamentos en la ciudad de Nueva York. Se informó de que 38 personas vieron u oyeron el ataque y, sorprendentemente, ninguno de esos testigos acudió en su ayuda o incluso se puso en contacto con la policía.

Dos psicólogos sociales, John Darley y Bibb Latane, pronto se interesaron por la historia, y el dúo posteriormente se embarcó en una serie de experimentos que formaron la columna vertebral de muchas teorías psicológicas bien conocidas. El efecto espectador se produce cuando las personas que habitan espacios públicos son más propensas a mantenerse aisladas y menos inclinadas a intervenir en situaciones de agresiones que involucran a otros. Y un fenómeno llamado difusión de la responsabilidad sugiere que mientras más gente haya alrededor en un caso de violencia interpersonal, menos probable es que una sola persona intervenga.

Mientras que el efecto observador ha sido replicado efectivamente muchas veces en experimentos de laboratorio, no está claro si esta tendencia conductual se traduce realmente en ambientes del mundo real. Incluso la historia de Kitty Genovese se ha vuelto apócrifa, con estudios recientes que revelan que el evento fue significativamente mal reportado. Resulta que menos de 38 personas fueron testigos del asesinato, y su inactividad fue exagerada, con reportes de que la policía fue claramente llamada por testigos en ese momento.

Utilizando sistemas de vídeovigilancia cada vez más sofisticados y extendidos que se encuentran en ciudades de todo el mundo, un equipo internacional de investigadores se propuso investigar si el efecto de los espectadores es un fenómeno tan prominente como los psicólogos sociales podrían esperar. Se examinaron datos de vídeo de 219 conflictos públicos agresivos que abarcaban tres ciudades diferentes (Ámsterdam en los Países Bajos, Lancaster en el Reino Unido y Ciudad del Cabo en Sudáfrica).

Los resultados fueron sorprendentes. En el 91% de las situaciones, un transeúnte, o varios transeúntes, intervinieron en el conflicto público. Las intervenciones fueron tan directas como un espectador que se interponía físicamente entre los dos agresores, o tipos más generales de gestos para conseguir que un antagonista se calmara.

An example of one of the altercations studied, showing a physical assault disrupted by nearby bystanders

Contradiciendo aún más la idea clásica del efecto observador, la investigación encontró que una víctima tenía más probabilidades de recibir ayuda si había un mayor número de espectadores alrededor. Curiosamente, las tasas de intervención fueron las mismas en las tres ciudades, y los investigadores sugirieron que este rasgo de comportamiento es universal y trasciende ciertas normas culturales locales.

«De acuerdo con la sabiduría convencional, la no participación es la respuesta predeterminada de los transeúntes durante las emergencias públicas», explica Richard Philpott, autor líder del nuevo estudio. «Desafiando este punto de vista, el actual estudio internacional comparado de los datos de vídeo muestra que la intervención es la norma en los conflictos agresivos reales. El hecho de que los espectadores sean mucho más activos de lo que creemos es una historia positiva y tranquilizadora para las víctimas potenciales de la violencia y para el público en general. Necesitamos desarrollar esfuerzos de prevención del crimen que se basen en la voluntad de los espectadores de intervenir».

Esta investigación no es la única que sugiere que los espectadores no son tan pasivos en los conflictos públicos como se suponía anteriormente. Un estudio de 2017, por ejemplo, que examinó cientos de informes de casos policiales, reveló que alrededor del 75 por ciento de todas las agresiones públicas resultaron en intervenciones de al menos un transeúnte en ese momento.

El nuevo estudio no desacredita completamente el fenómeno del efecto observador, sino que sugiere una cierta separación entre los resultados de los experimentos de psicología social realizados en entornos de laboratorio y los comportamientos del mundo real.

«De acuerdo con la sabiduría convencional, hay una epidemia de no participación de los transeúntes durante las emergencias públicas», escriben los investigadores en la conclusión del nuevo estudio. «Desafiando este punto de vista, el actual estudio internacional comparado de datos de vídeo muestra que la intervención es la norma en los conflictos agresivos reales, con entornos más poblados que ofrecen una mayor probabilidad de que alguien ayude. Esto es tranquilizador para las víctimas potenciales de la violencia, el público en general, y puede servir de base a los esfuerzos de prevención del delito para aprovechar a los ya muy activos espectadores».