En un estudio global masivo, dirigido por investigadores de la Universidad de York, cientos de ríos de todo el mundo han sido analizados para determinar los niveles de antibióticos comunes. El estudio encontró que el 65 por ciento de todas las muestras contenían alguna concentración de antibióticos, y que los peores casos mostraban niveles más de 300 veces más altos que el umbral de seguridad generalmente aceptado.

El estudio es el primero en coordinar un estudio global tan amplio de los ríos del mundo, examinando los niveles de 14 antibióticos comunes de 711 sitios en 72 países. John Wilkinson, uno de los investigadores que coordinan este gran proyecto, sugiere que junto con muchas regiones nunca antes monitoreadas, esta es la mayor encuesta sobre antibióticos jamás realizada.

«Hasta ahora, la mayor parte del trabajo de vigilancia ambiental de los antibióticos se ha realizado en Europa, América del Norte y China. A menudo con sólo un puñado de antibióticos», dice Wilkinson. «Sabemos muy poco sobre la escala del problema globalmente.»

Los sorprendentes resultados encontraron antibióticos en el 65 por ciento de los 711 sitios, y 111 muestras revelaron concentraciones que excedían los niveles de seguridad generalmente aceptados. La mayoría de los sitios que excedían las concentraciones seguras de antibióticos se encontraron en África y Asia, sin embargo, el ocho por ciento de los sitios muestreados en Europa y el 15 por ciento de los sitios muestreados en Norteamérica estaban por encima de los límites de seguridad.

Se encontraron cinco antibióticos diferentes en el famoso río Támesis de Londres, mientras que el Danubio era el río más contaminado de Europa. El antibiótico más comúnmente encontrado fue la trimetoprima, usada para tratar infecciones del tracto urinario y encontrada en casi la mitad de todos los ríos muestreados. Una de las muestras más contaminadas del estudio provino de un sitio en Bangladesh, lo que reveló la presencia de metronidazol en niveles 300 veces más altos que los recomendados.

«Los resultados son bastante preocupantes y reveladores, lo que demuestra la contaminación generalizada de los sistemas fluviales de todo el mundo con compuestos antibióticos», dice Alistair Boxall, del Instituto de Sostenibilidad Ambiental de York.

Una de las principales preocupaciones que se derivan de esta investigación es el papel que esta contaminación puede desempeñar en la evolución actual de las bacterias resistentes a los antibióticos. Investigaciones anteriores han revelado la presencia de bacterias resistentes a los antibióticos en las vías fluviales del Reino Unido, y este nuevo estudio sugiere que la contaminación global más amplia de nuestras vías fluviales con antibióticos podría estar acelerando esta crisis potencial.

«Muchos científicos y responsables políticos reconocen ahora el papel del medio ambiente natural en el problema de la resistencia a los antimicrobianos», dice Boxall. «Nuestros datos muestran que la contaminación de los ríos por antibióticos podría ser un factor importante. Resolver el problema va a ser un reto gigantesco y requerirá inversiones en infraestructura para el tratamiento de residuos y aguas residuales, una regulación más estricta y la limpieza de sitios ya contaminados».

La investigación será presentada en la próxima reunión anual de la Sociedad de Toxicología y Química Ambiental (SETAC) en Helsinki esta semana.