La prescripción excesiva de antibióticos es un problema importante en el mundo de hoy, lo que lleva a un aumento dramático de las bacterias resistentes a los antibióticos. Una nueva investigación dirigida por científicos del Instituto Francis Crick de Londres sugiere que los antibióticos no sólo son ineficaces para las personas que sufren de influenza, sino que en realidad pueden empeorar la infección viral inicial.

La primera línea de defensa contra una infección de gripe está en nuestros pulmones. Aquí es donde el famoso virus suele comenzar su infección. El nuevo estudio describe cómo la estrategia de defensa temprana del cuerpo implica un proceso llamado señalización de interferón tipo I. Esta respuesta inmunitaria primaria desencadena genes antivirales en las células que recubren el pulmón, que posteriormente inhiben la velocidad de un virus replicador.

«Los estudios anteriores se han centrado en las células inmunitarias, pero encontramos que las células del revestimiento son más importantes para las etapas tempranas cruciales de la infección», dice Andreas Wack, autor principal del nuevo estudio. «Son el único lugar donde el virus puede multiplicarse, así que son el campo de batalla clave en la lucha contra la gripe.»

Investigando lo que puede modular esta señalización de interferón y afectar qué tan bien lucha nuestro cuerpo en las primeras etapas de una infección de gripe, los investigadores descubrieron que un tratamiento antibiótico de sólo dos a cuatro semanas inhibe directamente este proceso.

«Las células inmunitarias tardan alrededor de dos días en responder, tiempo en el que el virus se está multiplicando en el revestimiento del pulmón», explica Wack. «Dos días después de la infección, los ratones tratados con antibióticos tenían cinco veces más virus en sus pulmones. Para enfrentar esta amenaza mayor, la respuesta inmunológica es mucho más fuerte y dañina, lo que conduce a síntomas más severos y peores resultados».

En esta etapa, los resultados de la investigación sugirieron que para que los antibióticos dañen la señalización de interferón de esta manera, puede haber alguna conexión entre el microbioma intestinal y este proceso en particular en el pulmón. Para probar esta hipótesis, una cohorte de ratones, previamente tratados con antibióticos, se les administró un trasplante fecal para repoblar su microbioma. Después de restaurar la bacteria intestinal del animal a su estado pre-antibiótico, los investigadores detectaron aumentos en la señalización de interferón en los pulmones, y mejoró la resistencia a las infecciones de gripe.

Interesantemente, este resultado significa que mientras que las bacterias ciertamente parecen modular la eficacia de la señalización de interferón en el pulmón, estas comunicaciones bacterianas se originan inesperadamente en el intestino. No está claro exactamente cómo se está comunicando la bacteria intestinal con el tejido pulmonar para crear este efecto, y el siguiente paso para los investigadores es investigar este mecanismo inexplicable.

«Tomados en conjunto, nuestros hallazgos muestran que las bacterias intestinales ayudan a mantener las células no inmunes en otras partes del cuerpo preparadas para el ataque», dice Andreas. «Están mejor protegidos contra la gripe porque los genes antivirales ya están activados cuando llega el virus. Así que cuando el virus infecta a un organismo preparado, casi ha perdido antes de que comience la batalla. Por el contrario, sin bacterias intestinales, los genes antivirales no aparecerán hasta que la respuesta inmunitaria se active. Esto a veces es demasiado tarde ya que el virus ya se ha multiplicado muchas veces, por lo que una respuesta inmune masiva y dañina es inevitable».

Lo que todo esto significa en última instancia es que los que toman antibióticos pueden ser más susceptibles a las infecciones virales. Este hallazgo ha sido sugerido por estudios previos en animales, pero el mecanismo nunca se ha entendido claramente hasta ahora. Wack señala que las implicaciones de esta investigación van más allá de la salud humana, sino que también abarcan a la industria agrícola.

«Esto podría ser relevante no sólo para los seres humanos sino también para los animales de cría, ya que muchas granjas de todo el mundo utilizan antibióticos de forma profiláctica», dice Wack. «Se necesita urgentemente más investigación en estos ambientes para ver si esto los hace más susceptibles a las infecciones virales.»