Los antibióticos fueron uno de los desarrollos científicos más importantes del siglo XX, ayudando a controlar fácilmente las infecciones bacterianas y a hacer que los procedimientos y enfermedades que antes amenazaban la vida fueran seguros. Pero a la inversa, también podrían ser uno de los mayores problemas médicos del siglo XXI, ya que las bacterias desarrollan resistencias a nuestros mejores medicamentos. Ahora, un gen bacteriano que otorga resistencia a los antibióticos de «último recurso» ha sido detectado en un paciente en los Estados Unidos, por primera vez.

La salmonela es una bacteria comúnmente asociada con los casos de intoxicación alimentaria, y aunque las infecciones son a menudo sólo un caso de espera, puede ser más grave en personas jóvenes o mayores, o en personas con sistemas inmunológicos comprometidos. En esos casos, a menudo se prescriben antibióticos.

El problema es que, como muchas otras bacterias, la Salmonella ha desarrollado resistencia a la mayoría de esos medicamentos. Todos excepto la colistina, un antibiótico que se considera en gran medida el último recurso contra bacterias como éstas. Y ahora, parece que incluso eso no aguantará mucho más.

Se sabe que un gen conocido como mcr-3.1 da a bacterias como la Salmonella la capacidad de resistir a la colistina, lo que la hace esencialmente intratable para cualquier antibiótico actual. Este gen ha estado en una lista de vigilancia durante años, y ahora parece haber llegado a las costas de los Estados Unidos por primera vez.

«Los funcionarios de salud pública conocen este gen desde hace algún tiempo», dice Siddhartha Thakur, autor correspondiente del estudio. «En 2015, vieron que el mcr-3.1 había pasado de ser un cromosoma a un plásmido en China, lo que allana el camino para que el gen se transmita entre organismos. Por ejemplo, E. coli y Salmonella pertenecen a la misma familia, así que una vez que el gen está en un plásmido, ese plásmido podría moverse entre las bacterias y podrían transmitirse este gen entre sí. Una vez que el mcr-3.1 saltó al plásmido, se extendió a 30 países diferentes, aunque no – por lo que sabíamos – a los EE.UU.».

El gen fue descubierto durante un monitoreo de rutina diseñado para estar atento a nuevas cepas de bacterias resistentes a los medicamentos. Se llevó a cabo la secuenciación del genoma de los microbios en 100 muestras clínicas de heces humanas, tomadas de personas en el sudeste de los Estados Unidos entre 2014 y 2016. El gen mcr-3.1 se encontró en una muestra, de una persona que había contraído una infección por Salmonella después de viajar a China.

Peor aún, la muestra era de 2014, lo que significa que el gen podría estar muy extendido en todo el país. Incluso puede haberse propagado a la bacteria E. coli más peligrosa y relacionada.

Mientras que esta noticia suena como un paso más hacia el aterrador futuro advertido por algunos informes, en los que la humanidad regresa a «la edad oscura de la medicina», hay esperanza. Siempre se están desarrollando nuevos antibióticos, al igual que otras tecnologías como luces y materiales antibacterianos. Los medicamentos más antiguos podrían incluso volver a ser útiles, emparejándolos o usando otras moléculas para eliminar la resistencia de los insectos a ellos.