Una nueva investigación de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis está ofreciendo una hipótesis novedosa para explicar posiblemente la idea de larga data de que las transfusiones de sangre joven pueden ayudar a revertir los efectos del envejecimiento. El estudio revela que cuando los ratones mayores se complementan con una proteína específica tomada de la sangre de ratones más jóvenes, viven más tiempo y muestran características más juveniles.

La investigación se centra en un compuesto llamado nicotinamida adenina dinucleótido (NAD), que se ha convertido en el foco de una gran cantidad de investigación antienvejecimiento en los últimos años. Los científicos han descubierto que la NAD es esencial para un metabolismo energético saludable, y sus niveles disminuyen sistemáticamente en todos los tejidos del cuerpo a medida que envejecemos.

«Creemos que el cuerpo tiene tantos sistemas redundantes para mantener los niveles adecuados de NAD porque es muy importante», explica Shin-ichiro Imai, autor principal del nuevo estudio. «Nuestro trabajo y el de otros sugiere que gobierna el tiempo que vivimos y lo sanos que permanecemos a medida que envejecemos. Puesto que sabemos que la NAD inevitablemente declina con la edad, ya sea en gusanos, moscas de la fruta, ratones o personas, muchos investigadores están interesados en encontrar intervenciones antienvejecimiento que podrían mantener los niveles de NAD a medida que envejecemos».

La nueva investigación se centró en una proteína llamada eNAMPT, que circula en el torrente sanguíneo y desempeña un papel fundamental en la biosíntesis de la NAD. Aunque algunos estudios anteriores han descubierto que las transfusiones directas de sangre de ratones jóvenes a ratones mayores pueden transferir propiedades juveniles, no ha estado claro exactamente qué mecanismo podría estar apuntalando esta extraña correlación. El nuevo estudio sugiere que la circulación de eNAMPT podría ser la respuesta.

«Hemos encontrado un camino totalmente nuevo hacia un envejecimiento saludable», dice Imai. «Que podamos tomar eNAMPT de la sangre de ratones jóvenes y dársela a ratones mayores y ver que los ratones mayores muestran mejoras marcadas en la salud – incluyendo un aumento de la actividad física y un mejor sueño – es notable».

El estudio describe varios experimentos con ratones que descubrieron que estas transfusiones de eNAMPT mejoran un número de rasgos asociados con la edad en los animales mayores. Además de mejorar la función fotorreceptora en el ojo y el rendimiento cognitivo en las pruebas de memoria, el suplemento eNAMPT prolongó la vida útil de los animales en un promedio de 16 por ciento.

«Nos sorprendieron las diferencias dramáticas entre los ratones viejos que recibieron la eNAMPT de ratones jóvenes y ratones viejos que recibieron solución salina como control», dice Imai. «Se trata de ratones viejos sin modificaciones genéticas especiales, y cuando se complementan con eNAMPT, sus comportamientos de deslizamiento de las ruedas, sus patrones de sueño y su apariencia física (por ejemplo, piel más gruesa y brillante) se asemejan a los de los ratones jóvenes».

Los investigadores también pudieron usar los niveles circulantes de eNAMPT para predecir de manera efectiva la vida útil de los animales individuales. Cuanto más eNAMPT se encuentre en el torrente sanguíneo, más tiempo vivirá el animal, lo que sugiere que puede ser un biomarcador útil para el envejecimiento en estudios futuros.

Por supuesto, todas las advertencias habituales se aplican a investigaciones como ésta, entre las que destaca el hecho de que hasta ahora estos resultados sólo se han verificado en estudios con animales. Aunque el eNAMPT se encuentra en la sangre humana, se necesita más trabajo para establecer si la suplementación confiere las mismas propiedades beneficiosas en los sujetos humanos. Es relativamente pronto en el campo de la investigación de la NAD, pero se han completado algunos ensayos iniciales en humanos que sugieren que el aumento de la NAD, ya sea directamente o a través del suministro de precursores de la NAD, es potencialmente seguro y fisiológicamente beneficioso.

Todavía no se ha determinado cuál es la mejor manera de aumentar los niveles de NAD en humanos mayores. Se sabe que la vitamina B3, o niacina, por ejemplo, es un precursor de la NAD, sin embargo, se ha descubierto que genera efectos secundarios no deseados cuando se administra a niveles lo suficientemente altos como para aumentar eficazmente los niveles de la NAD en el cuerpo humano. La siguiente etapa de esta investigación actual es analizar si la administración de suplementos de eNAMPT es una forma segura de mejorar los niveles de NAD en humanos mayores.