Un estudio realizado por un equipo de científicos del Boston Children’s Hospital y del Brigham and Women’s Hospital sugiere que las alergias alimentarias pueden desencadenarse en los bebés debido a la falta de ciertas bacterias intestinales. Además de identificar qué bacterias en sujetos humanos son clave para proteger contra la aparición de alergias alimentarias, un estudio posterior en ratones reveló que un cóctel probiótico específico puede revertir las alergias preestablecidas.

En las últimas décadas, las tasas de alergias alimentarias han aumentado rápidamente en los países industrializados occidentales. No está claro exactamente por qué está sucediendo esto, pero una de las hipótesis más interesantes es que las interrupciones en el crecimiento del microbioma intestinal de un bebé pueden desencadenar la aparición de alergias alimentarias en la infancia.

Investigando esta hipótesis, la nueva investigación se propuso por primera vez examinar la composición microbiana intestinal de un número de bebés. El estudio dio seguimiento a 56 bebés con alergias alimentarias y a 98 bebés sin ellas. Se tomaron muestras fecales cada pocos meses, hasta la edad de 30 meses.

«Es muy complicado observar todos los microbios en el intestino y entender lo que pueden estar haciendo en la alergia alimentaria, pero mediante el uso de enfoques computacionales, pudimos limitarnos a un grupo específico de microbios que están asociados con un efecto protector», explica Georg Gerber, coautor del nuevo estudio.

Un estudio posterior realizado con ratones confirmó la asociación entre un puñado específico de bacterias intestinales que se encontraban en menor abundancia en aquellos bebés que sufrían de alergias alimentarias. Se encontró que los ratones sensibilizados a un alergeno de huevo estaban protegidos de reacciones alérgicas cuando se les administró el cóctel específico de seis especies bacterianas identificadas por los investigadores.

Aún más interesante fue el hallazgo de que estos cócteles bacterianos específicos suprimieron completamente las reacciones alérgicas en ratones ya sensibilizados a un alérgeno. Este descubrimiento implica que no sólo se puede prevenir que las alergias se desarrollen en primer lugar, sino que una respuesta alérgica preexistente se puede revertir después de que ya se haya desarrollado.

Talal Chatila, autor principal del estudio, dice que la investigación de su equipo afirma que el microbioma es un mecanismo fundamental para determinar el desarrollo de alergias alimentarias en una persona. Chatila también añade que «en ratones adultos que se habían vuelto alérgicos a los alimentos, podíamos suprimir su enfermedad introduciendo las bacterias buenas, lo que significa que para nosotros existe el potencial de tratar a alguien con alergia alimentaria establecida y restablecer su sistema inmunológico en favor de la tolerancia».

Todo esto, por supuesto, necesita ser probado en sujetos humanos, pero los investigadores ya están trabajando en varios ensayos clínicos en humanos, tanto en adultos como en bebés. Estos ensayos investigarán los trasplantes fecales dirigidos a las alergias al cacahuete, así como las mezclas probióticas generadas específicamente para las alergias alimentarias pediátricas.

Chatila sugiere ambiciosamente que podría haber un producto en el mercado derivado de esta investigación en tan sólo cinco años. Para lograrlo, Chatila, junto con varios otros investigadores del proyecto, fundó una compañía llamada ConsortiaTX con el plan de crear nuevas terapias microbianas para tratar las alergias.

«Cuando se puede llegar a una comprensión mecanicista de los microbios, productos microbianos y dianas en el lado del paciente, no sólo se está haciendo una gran ciencia, sino que también se abre la oportunidad de encontrar un mejor enfoque terapéutico y un mejor diagnóstico de la enfermedad», dice Lynn Bry, coautor principal del nuevo estudio y cofundador de ConsortiaTX. «Con las alergias alimentarias, esto nos ha dado una terapéutica creíble que ahora podemos llevar a cabo para el cuidado de los pacientes.»