La legionelosis o enfermedad del legionario es una enfermedad infecciosa que afecta al tracto respiratorio, causada principalmente por la bacteria Legionella pneumophila. Las legionelas, que sin embargo existen en unas cincuenta especies de bacterias diferentes, anidan en el agua y se transmiten por inhalación a través del agua pulverizada.

Las legionelas prefieren los reservorios naturales y artificiales, y temperaturas entre 25 y 55 grados centígrados. Por encima o por debajo de este umbral, no sobreviven. Pueden anidarse en aguas de manantial, incluidas las aguas termales, en ríos, lagos y lodos. Desde aquí pueden llegar a las tuberías y sistemas de agua de la ciudad, como fuentes, piscinas, tuberías o instalaciones sanitarias de las casas.

A medida que se propaga, las legionelas se transmiten por inhalación, es decir, por la respiración de gotitas de aerosol que contienen vapores infectados. Si estas gotas son lo suficientemente pequeñas, con un diámetro de menos de 5 micrómetros (milésimas de milímetro), penetran más fácilmente en el tracto respiratorio, donde pueden propagar la infección.

Como se explica en la página web del Ministerio de Sanidad, las gotitas pueden formarse ya sea rociando agua o haciendo burbujas de aire en ella, o por el impacto en superficies sólidas.

Por lo tanto, la enfermedad no se transmite de hombre a hombre, ni por beber o usar agua para cocinar. En cambio, puede propagarse por aire, a través de filtros de aire acondicionado viejos e inmundos: la bacteria fue aislada por primera vez en 1976 tras una epidemia entre los veteranos de la Legión Americana en el Hotel Bellevue Stratford de Filadelfia. En esa ocasión 221 personas marcaron la infección por los sistemas de aire acondicionado del hotel, y 34 murieron.

Los síntomas

En caso de contagio, el período de incubación es de 2 a 10 días y los síntomas, respiratorios y pulmonares, pueden presentarse en dos formas. Una más leve, una fiebre de 3 ó 4 días, y una más severa (especialmente en pacientes ancianos, enfermos crónicos e inmunodeprimidos) que resulta en neumonía y requiere tratamiento intravenoso con antibióticos. En cualquier caso, incluso en el caso de los brotes, las enfermedades humanas siguen siendo raras, con tasas de infección inferiores al 5%.

Cómo protegerse

La bacteria es erradicada por una limpieza del suministro de agua, pero puede ser útil – si usted está entre los grupos de riesgo o vive en áreas de posible propagación – para evitar exponerse al vapor de agua, a limpie a menudo los filtros de los grifos, hervidores y otros tanques de agua doméstica, y dejar correr el agua de la ducha a altas temperaturas para neutralizar la bacteria, que muere a partir de los 55ºC.

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