No faltan los científicos que se esfuerzan en el campo de la lucha contra el envejecimiento, buscando los mecanismos clave detrás del proceso y nuevas formas de aplicar los frenos. Esta línea de investigación ha revelado otro descubrimiento interesante, esta vez demostrando cómo un cierto compuesto químico funciona para mantener las células activas y jóvenes, proporcionando otro objetivo para los medicamentos que promueven este comportamiento celular.

La investigación se llevó a cabo en la Universidad del Sur de California y se centra en una especie de célula conocida como célula senescente. Gran parte de la investigación relacionada con el envejecimiento se centra en ellos, ya que son actores clave en la forma en que los seres humanos envejecen. Esencialmente, se trata de células que han dejado de tener la capacidad de dividirse y, por lo tanto, se considera que son un factor clave en el declive relacionado con la edad, junto con afecciones como la artritis y las enfermedades cardíacas.

«Las células senescentes son efectivamente lo opuesto a las células madre, que tienen un potencial ilimitado para la autorrenovación o división», dice la autora principal Alireza Delfarah. «Las células senescentes no pueden volver a dividirse. Es un estado irreversible de detención del ciclo celular».

Aunque esta es una función bien establecida de las células senescentes, los procesos biológicos que sustentan este comportamiento no se comprenden tan bien. Para investigar esto, el equipo realizó un análisis de las vías metabólicas en las células epiteliales que se habían vuelto senescentes.

Esto llevó a los investigadores a descubrir que las células habían dejado de producir una clase de compuestos químicos llamados nucleótidos. Estos son los bloques de construcción del ADN, y los investigadores descubrieron a través de experimentos adicionales que cuando intervinieron para detener las células productoras de nucleótidos, de hecho se volvieron senescentes.

«Esto significa que la producción de nucleótidos es esencial para mantener las células jóvenes», dice Delfarah. «También significa que si pudiéramos evitar que las células pierdan la síntesis de nucleótidos, las células envejecerían más lentamente.»

Eso es más fácil decirlo que hacerlo, pero el descubrimiento marca un paso importante en esta dirección. Si entendemos cómo y por qué las células se vuelven senescentes, entonces podemos ser capaces de diseñar fármacos que se dirijan a esas maquinaciones en particular. Pero igualmente importante, identificar qué es lo que hace que estas células sean únicas facilitará el diseño de medicamentos que las ataquen selectivamente y no otras células sanas.

Estos medicamentos son parte de una clase de medicamentos llamados senolíticos, que se enfocan en eliminar las células senescentes para un envejecimiento más saludable. El año pasado, los científicos hicieron un gran avance en esta área, demostrando un nuevo tipo de compuesto senolítico que podría frenar el deterioro de los ratones que envejecen con sólo tres días de tratamiento.

El pensamiento con este tipo de investigación no es necesariamente para detener el envejecimiento en su totalidad, sino para hacer que el envejecimiento en los seres humanos sea una experiencia más agradable al mantenernos en forma y más saludables por más tiempo. Las células senescentes están implicadas en una serie de condiciones relacionadas con la edad, por lo que nuevos métodos para eliminarlas o prevenir su acumulación en primer lugar podrían abrir algunas posibilidades interesantes.

«Para beber de la fuente de la juventud, hay que averiguar dónde está la fuente de la juventud y entender lo que está haciendo la fuente de la juventud», dice el autor del estudio Nick Graham. «Estamos haciendo lo contrario; estamos tratando de estudiar las razones por las que las células envejecen, para poder diseñar tratamientos para un mejor envejecimiento.»