Un estudio histórico, dirigido por un equipo de científicos del King’s College London y la Universidad de Cambridge, ha descrito el mecanismo responsable del endurecimiento de las arterias. La investigación también apunta a un antibiótico común como un nuevo tratamiento potencial para prevenir esta afección.

A medida que envejecemos, los depósitos de calcio tienden a acumularse en las paredes de nuestras arterias. Este endurecimiento arterial está asociado con una serie de enfermedades, desde un ataque cardíaco hasta un derrame cerebral y demencia. Hasta ahora los científicos no sabían exactamente qué estaba causando estas agregaciones de calcio en las arterias.

«Este endurecimiento, o biomineralización, es esencial para la producción de hueso, pero en las arterias subyace a muchas enfermedades cardiovasculares y otras enfermedades asociadas con el envejecimiento como la demencia», explica Cathy Shanahan, investigadora del King’s College London. «Queríamos averiguar qué desencadena la formación de cristales de fosfato de calcio, y por qué parece estar concentrado alrededor del colágeno y la elastina, que constituyen gran parte de la pared arterial».

Usando una técnica llamada espectroscopia de resonancia magnética nuclear, los científicos descubrieron que el culpable detrás de todo el proceso era una molécula llamada PAR, o poli(ADP ribosa). Se reveló que la RFA se produce cuando una célula muere, y una vez liberada comienza a absorber los iones de calcio hasta que finalmente se agregan a los cristales y se adhieren a las paredes de las arterias.

«Nunca hubiéramos podido predecir que fue causada por la PAR», dice Melinda Duer, co-líder de la nueva investigación. «Inicialmente fue un descubrimiento accidental, pero lo seguimos – y ha llevado a una terapia potencial.»

Buscar esa terapia potencial llevó a los investigadores a investigar una serie de moléculas que podrían bloquear la liberación de IAP, y finalmente se concentraron en un antibiótico de uso común llamado minociclina. Los experimentos con animales revelaron que altas dosis de minociclina bloqueaban la producción de IAP y posteriormente inhibían la calcificación de las arterias.

«Teníamos que encontrar una molécula existente que fuera barata y segura, de lo contrario, pasarían décadas antes de que recibiéramos un tratamiento», dice Shanahan. «Si ya se ha demostrado que algo es seguro en humanos, el viaje a la clínica puede ser mucho más rápido.»

Por supuesto, esto no se traduce inmediatamente en que la minociclina se convierta en un nuevo tratamiento para las enfermedades cardíacas y los accidentes cerebrovasculares. La dosis efectiva probada en estos experimentos alcanzó hasta 50 mg/kg, mientras que una dosis alta para los humanos se considera actualmente en torno a los 5 mg/kg. Así que en lugar de sugerir que la minociclina en sí misma podría ser un tratamiento útil, el estudio afirma de manera más concluyente que una fuerte inhibición de la IAP puede bloquear efectivamente el proceso de mineralización del calcio en las paredes arteriales.

Interesantemente, esta no es la primera vez que se ha sugerido que la minociclina tiene efectos secundarios beneficiosos fuera de su función regular como antibiótico. La investigación del año pasado descubrió que la minociclina puede prevenir la acumulación de proteínas asociada con algunas enfermedades neurodegenerativas y posiblemente aumentar la esperanza de vida, al menos en las primeras pruebas con animales. Una vez más, no está claro exactamente qué tan efectivamente este descubrimiento puede traducirse en tratamientos humanos, especialmente porque no está claro qué tan seguro es el antibiótico como tratamiento a largo plazo.

Los investigadores detrás de este nuevo estudio notan que están planeando un «ensayo de prueba de principio» en pacientes humanos en algún momento durante el próximo año o dos, pero no está claro si usarán la minociclina directamente o un tipo diferente de inhibidor de la RAP.