¿Has cuidado alguna vez de un animal? Cualquiera que trabaje en una granja le dirá que trabajar con animales es gratificante. Por ejemplo, las vacas. Cuidar una vaca es un trabajo duro, pero ellos dan mucho a cambio. Ordeñar una vaca puede ayudar a proveer leche para toda una familia. Incluso hubo un tiempo en el que ordeñar una vaca podía salvar tu vida!

En 1796, un médico inglés llamado Edward Jenner vio que la gente que ordeñaba vacas a menudo se infectaba de viruela. Similar a la varicela, la varicela causó pequeñas llagas por todo el cuerpo. Sin embargo, Jenner descubrió que la varicela también tenía otro efecto. Impidió que la gente contrajera una enfermedad llamada viruela.

¿Has oído hablar de la viruela? Fue una enfermedad muy aterradora para muchas personas. Causada por el virus de la viruela, la viruela era altamente contagiosa. Podría propagarse por ciudades enteras en cuestión de semanas. El virus causó fiebre y una erupción cutánea grave.

Peor aún, la viruela era mortal. Los médicos estiman que aproximadamente tres de cada diez pacientes no sobrevivieron a la viruela. Los que vivían llevaban cicatrices de la erupción por el resto de sus vidas. Algunas víctimas de la viruela también se volvieron ciegas.

La viruela aterrorizó a la humanidad durante siglos. Textos que se remontan al siglo X a.C. describen una enfermedad que puede haber sido la viruela. También aparece en textos del siglo VII a.C. de la India y del siglo IV a.C. de China. Los expertos también vieron el sarpullido en tres momias egipcias del siglo III a.C.

Afortunadamente para nosotros, la viruela ya no es una amenaza hoy en día. Esto es gracias al trabajo de Edward Jenner con las ordeñadoras inglesas. Cuando vio que la mayoría de las lecheras no contrajeron la viruela después de haber estado expuestas al virus, Jenner intentó saber por qué. Sabiendo que todos ellos habían tenido previamente la viruela, él sabía que debía haber una conexión.

Jenner llegó al fondo de las cosas trabajando con una de las ordeñadoras y su hijo, James Phipps de nueve años. Primero, infectó a Phipps con viruela. Meses después, Jenner expuso a Phipps al virus de la viruela. El niño no se enfermó. Jenner repitió esto varias veces, pero el niño nunca contrajo viruela.

Jenner había hecho la primera vacuna. A medida que crecía la noticia de sus hallazgos, los médicos de todo el mundo administraban la vacuna a sus pacientes. Lentamente, la propagación de la viruela disminuyó.

En 1959, la Organización Mundial de la Salud se propuso erradicar la viruela. Recaudó donaciones y llevó vacunas a partes del mundo que no podían comprarlas. Dos décadas después, los expertos declararon la erradicación de la viruela el 8 de mayo de 1980. Ninguna persona ha tenido viruela desde entonces.

Hoy en día, los científicos continúan estudiando la viruela. Por qué? Temen que el virus pueda algún día ser utilizado como arma. Si ese es el caso, tendrán vacunas listas para salvar vidas.

Ordeñar vacas puede sonar como una manera extraña de detener la enfermedad, ¡pero ciertamente salvó vidas! Sin el trabajo de Jenner con las ordeñadoras, podríamos seguir luchando contra la viruela hoy en día. ¿Qué otras enfermedades podrían tener curas inesperadas? ¿Encontraremos algún día una solución similar para detener el VIH o el Ébola? ¡Podría suceder antes de lo que pensamos!