Dos nuevos estudios presentados recientemente en la Conferencia Internacional de la Alzheimer’s Association afirman el potencial de un estilo de vida saludable para reducir el riesgo de demencia relacionada con la edad y el deterioro cognitivo. La investigación sugiere que los factores del estilo de vida pueden contrarrestar las predisposiciones genéticas a la enfermedad de Alzheimer.

El primer estudio, dirigido por científicos de la Universidad de Exeter, analizó a casi 200.000 adultos reclutados en el Biobanco del Reino Unido. Utilizando estudios genéticos previos de Alzheimer, los investigadores generaron puntajes de riesgo poligénico para aquellos sujetos en el Biobanco que fueron identificados con un riesgo genético para desarrollar demencia. El estilo de vida fue entonces categorizado por cuatro factores: estado de tabaquismo, frecuencia de actividad física, dieta y consumo de alcohol.

Como era de esperar, aquellos con un alto riesgo genético y un estilo de vida poco saludable eran significativamente más propensos a desarrollar demencia que aquellos con un bajo riesgo genético y un estilo de vida saludable. Sin embargo, los investigadores sí descubrieron que todos los casos de demencia podrían reducirse notablemente con un estilo de vida saludable, independientemente de los factores de riesgo genéticos. De hecho, se encontró que las conductas de estilo de vida saludable reducían los casos de demencia en 32 por ciento en el grupo de alto riesgo genético.

«Este es el primer estudio que analiza hasta qué punto se puede compensar el riesgo genético de demencia mediante un estilo de vida saludable», dice Elżbieta Kuźma, coautor principal del estudio. Nuestros hallazgos son emocionantes, ya que muestran que podemos tomar medidas para tratar de compensar nuestro riesgo genético de demencia». Cumplir con un estilo de vida saludable se asoció con un menor riesgo de demencia, independientemente del riesgo genético».

Carol Routledge, de Alzheimer’s Research UK, sugiere que estos hallazgos son importantes para cambiar la percepción pública de los factores de riesgo de la demencia. Routledge dice que sólo un tercio de los adultos piensa que los factores del estilo de vida pueden reducir el riesgo de una persona de desarrollar demencia, y aunque los genes son relevantes, nuestros comportamientos pueden mejorar significativamente nuestras probabilidades de llevar una vida cognitiva saludable hasta bien entrada la vejez.

«Lamentablemente, como la genética todavía juega un papel importante en influir en el riesgo de Alzheimer, siempre habrá personas que aborden muchos o todos estos factores del estilo de vida y que aún desarrollen la enfermedad», dice Routledge. «Aunque no podemos cambiar los genes que heredamos, esta investigación muestra que cambiar nuestro estilo de vida puede ayudarnos a tener éxito».

El segundo estudio, de la Universidad de Rush, tomó un enfoque más granular para examinar cómo los factores del estilo de vida influyen en el inicio de la enfermedad de Alzheimer. Se dio seguimiento a más de 2.000 sujetos durante un promedio de nueve años. En este estudio se examinaron cinco factores específicos de un estilo de vida saludable: dieta saludable, 150 minutos de ejercicio a la semana, consumo de alcohol de ligero a moderado, participación en actividades de estimulación cognitiva y no fumar.

Los investigadores descubrieron que adoptar al menos cuatro de esos factores de estilo de vida reducía el riesgo de una persona de desarrollar Alzheimer en 60 por ciento, en comparación con los que no tenían ninguno, o sólo uno, de esos comportamientos. Klodian Dhana, uno de los científicos de la Universidad de Rush que trabaja en esta investigación, sugiere que las políticas de salud pública podrían tener resultados significativamente positivos si estas cinco conductas de estilo de vida fueran promovidas de manera prominente.

«Este estudio destaca la importancia de seguir múltiples prácticas de estilo de vida saludable para reducir el riesgo de demencia de Alzheimer», dice Dhana. «En los Estados Unidos, la adherencia a un estilo de vida saludable es baja, y por lo tanto la promoción de estos factores de estilo de vida debe convertirse en la meta principal de las políticas de salud pública».

Aunque ciertamente no es una noticia importante afirmar que hacer ejercicio, dejar de fumar y comer mejor puede conferir resultados beneficiosos para la salud, los nuevos estudios sí ofrecen una sugerencia tranquilizadora de que, a pesar de las tendencias genéticas de cada uno, podemos evitar potencialmente, o ralentizar, el declive cognitivo en una etapa posterior de la vida haciendo algunas modificaciones simples en el estilo de vida.