Un hongo modificado genéticamente diseñado para reducir de forma segura las poblaciones de mosquitos que propagan el paludismo ha sido probado con éxito por primera vez fuera de las condiciones de laboratorio en un entorno de aldea simulado en Burkina Faso, África Occidental. El ensayo diezmó la población de mosquitos objetivo en sólo 45 días, allanando el camino para más ensayos en entornos abiertos.

El proyecto se inspiró en la observación de que las esporas de hongos pueden aterrizar en la superficie de un insecto y finalmente infectar o matar a su huésped. En términos de eficiencia, las esporas de hongos no son la mejor manera de matar mosquitos. En escenarios del mundo real, generalmente se necesitan bastantes esporas para acabar con un mosquito.

Así que los investigadores trabajaron para sobrealimentar la toxicidad de un tipo de hongo llamado Metarhizium pingshaensei, un asesino natural de mosquitos portadores de enfermedades como Anopheles gambiae y Aedes aegypti. El hongo fue diseñado genéticamente para expresar las toxinas del escorpión del desierto del norte de África y de la araña de tela de embudo de las Montañas Azules australianas.

Las pruebas previas demostraron que el hongo era eficaz para matar a los mosquitos objetivo, pero lo más importante es que el hongo no era dañino para otras especies como las abejas melíferas. El hongo astutamente sabe que sólo debe penetrar específicamente en los mosquitos e ignorar a otras especies.

«Estos hongos son muy selectivos», dice el coautor de la nueva investigación, Raymond St. «Saben dónde están por las señales químicas y las formas de los rasgos en el cuerpo de un insecto. A la cepa con la que estamos trabajando le gustan los mosquitos. Cuando este hongo detecta que está en un mosquito, penetra en la cutícula del mosquito y entra en el insecto. No se molestará tanto por otros insectos, así que es seguro para especies benéficas como las abejas».

MosquitoSphere, a roughly 6,550-sq-ft, screened-in structure in Burkina Faso, West Africa, was designed to simulate a...

Este nuevo ensayo probó los hongos en un entorno exterior controlado en una zona rural y endémica de malaria de Burkina Faso. Se construyó una gran estructura blindada, llamada MosquitoSphere. Dentro de la estructura había tres cabañas, con tres escenarios simulados diferentes. Una cabaña no contenía hongos, otra contenía hongos no modificados genéticamente, y la última cabaña contenía los hongos modificados genéticamente.

Dentro de cada choza se liberaron 1.000 mosquitos machos adultos y 500 hembras adultas, y durante los siguientes 45 días los investigadores contaron el número de insectos cada día. Después de 45 días sólo había 13 mosquitos adultos vivos en la cabaña con el hongo transgénico, que es un número insuficiente para crear un enjambre necesario para la reproducción. En comparación, había 455 mosquitos en la cabaña con los hongos no artificiales, y 1.396 mosquitos en la cabaña sin ningún hongo.

«La simple aplicación del hongo transgénico a una hoja que colgamos de una pared en nuestra área de estudio causó que las poblaciones de mosquitos se estrellaran en 45 días», explica Brain Lovett, autor líder del nuevo estudio. «Y es tan efectivo para matar mosquitos resistentes a los insecticidas como los no resistentes.»

A diferencia de otros métodos más agresivos, como las unidades genéticas, que infectan a los mosquitos con genes de esterilidad diseñados para llevar literalmente a una población local a la extinción, esta tecnología está diseñada para reducir temporalmente poblaciones específicas y detener brotes más amplios de paludismo. Los investigadores sugieren precaución, por supuesto, y los puntos de referencia reglamentarios tendrán que cumplirse antes de que el hongo se pruebe en entornos abiertos.