Los síntomas de las infecciones del oído pueden ser un poco vagos y pueden confundirse fácilmente con otras afecciones. Pero ahora, investigadores de la Universidad de Washington han creado una aplicación móvil que puede ayudar a aclarar los diagnósticos detectando el líquido detrás del tímpano usando sólo un cono de papel y su teléfono.

Según el Instituto Nacional de Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación, las infecciones del oído son una de las razones más comunes para visitar al médico de familia con un niño. Para los padres y cuidadores, un dispositivo que les permita decir con rapidez, discreción y confianza si la angustia de un niño es probable que se deba a una infección de oído o no, podría ser no sólo un ahorro de tiempo, sino también un alivio.

El equipo multidisciplinario de la Universidad de Washington ha abordado ese desafío con una solución aparentemente sencilla que se basa en una aplicación para teléfonos inteligentes y un cono de papel. Sí, un cono de papel normal y corriente.

La aplicación utiliza el altavoz y el micrófono del teléfono para enviar y recibir una señal de audio en el canal auditivo a través del cono de papel. El cono – que puede ser cortado y doblado fácilmente por un padre o un médico – se utiliza para aislar y dirigir la señal dentro y fuera del oído.

The system uses a regular piece of paper cut and folded into a funnel to guide...

La configuración funciona un poco como el sistema de ecolocalización de un murciélago, enviando un sonido de 150 milisegundos en el oído, que luego es recogido por el micrófono del teléfono cuando rebota. Las obstrucciones en el oído influyen en la señal de retorno y la aplicación toma una decisión sobre la probable presencia de líquido detrás del tímpano basándose en las variaciones en las ondas sonoras de retorno. El sistema no requiere entrenamiento formal, pero los investigadores encontraron que su precisión estaba a la par con el sistema de reflectometría acústica profesional contra el que se estaba probando.

«Es como tocar una copa de vino», dice el co-guionista Justin Chan. «Dependiendo de la cantidad de líquido que contenga, se obtienen diferentes sonidos. Usando el aprendizaje automático de estos sonidos, podemos detectar la presencia de líquido».

Para probar la facilidad con la que la tecnología podría ser usada por aquellos sin entrenamiento formal, los investigadores enfrentaron a un grupo de padres contra doctores entrenados y les dieron 25 pacientes para probar. Ambos grupos identificaron con éxito los oídos con problemas de fluidos y estuvieron en un consenso casi completo – 18 de 19 – sobre los oídos que no tenían fluidos.

The smartphone app contains complete instructions for effective use of the technology, ensuring accurate results

No sólo los padres y cuidadores pueden beneficiarse de esta tecnología. Los médicos de familia también podrían beneficiarse, no sólo de utilizarlo ellos mismos, sino también de la información proporcionada por los padres que pueden haber obtenido del seguimiento del problema durante varios días.

«La capacidad de saber con qué frecuencia y durante cuánto tiempo ha estado presente el líquido podría ayudarnos a tomar las mejores decisiones de manejo con pacientes y padres», dice el coautor, el Dr. Randall Bly. «También podría ayudar a los proveedores de atención primaria a saber cuándo remitirse a un especialista».

La casi singularidad de los teléfonos inteligentes en todo el mundo significa que esta tecnología podría ser especialmente beneficiosa para los profesionales de la salud en regiones remotas y con pocos recursos. Todo lo que necesitan es un teléfono inteligente, papel y un paciente.

El software también fue probado con éxito en múltiples plataformas de teléfonos inteligentes y varios tipos de papel para los conos, con resultados consistentes en todos los aspectos. Los investigadores tienen como objetivo comercializar la tecnología a través de una empresa llamada Edus Health.