La radioterapia es un método eficaz para eliminar el cáncer, pero el inconveniente es que daña las células sanas al mismo tiempo, lo que a veces conduce a complicaciones. Ahora los investigadores del CNIO en España han encontrado que aumentar los niveles de cierta proteína en los intestinos de los ratones puede proteger contra el daño de la radiación, lo que podría mejorar la salud de los pacientes con cáncer, las víctimas de desastres nucleares y los futuros viajeros del espacio.

Aunque la radioterapia ha ayudado a aumentar las tasas de supervivencia al cáncer en las últimas décadas, puede causar problemas propios. En los pacientes que reciben el tratamiento para el cáncer de órganos como el hígado, el páncreas o el colon, las células del intestino pueden ser particularmente vulnerables al daño. Aunque esto a menudo se cura después de que termina el tratamiento, en algunos casos puede desencadenar el síndrome gastrointestinal, una condición letal causada por la muerte de las células intestinales.

Pero el cuerpo puede tener una manera de defenderse contra esta condición. En trabajos anteriores, los investigadores del CNIO encontraron que los altos niveles de una proteína mal entendida conocida como URI parecían proteger las células intestinales del daño del ADN, causado por la exposición a la radiación.

Al menos, funcionó en células cultivadas en cultivo. Así que el equipo se dispuso a investigar si también se aplicaba en el cuerpo. Para hacerlo, los investigadores desarrollaron tres modelos de ratón con ajustes al gen que expresaba la URI en las células intestinales. Había un grupo de control con niveles normales de URI, un grupo que expresaba niveles más altos de la proteína y otro que tenía el gen eliminado, con el fin de disminuir los niveles.

Después de exponer a los tres grupos de ratones a altas dosis de radiación, el equipo encontró un patrón claro.

Hasta el 70 por ciento del grupo de control murió de síndrome gastrointestinal, mientras que todos los ratones con el gen eliminado murieron. Pero cada ratón que había expresado altos niveles de URI sobrevivió al tratamiento.

El equipo también identificó el mecanismo de cómo funciona la proteína para proteger las células. La URI se expresa en una población latente de células madre en las criptas intestinales, y cuando se está expresando, esas células no están proliferando. Dado que el daño por radiación sólo afecta a las células a medida que proliferan, la URI las mantiene bajo el radar.

«Sin embargo, cuando la URI no está presente en estas células madre, el conocido oncogén c-MYC está sobreexpresado, lo que conduce a la proliferación celular y aumenta la susceptibilidad de estas células al daño por radiación», dice Almudena Chaves-Pérez, autora del estudio. «Como resultado, estas células mueren, el intestino no se repara a sí mismo, y posteriormente, el ratón muere.»

Aunque el estudio se llevó a cabo en ratones, el equipo dice que descubrir esta relación podría llevar a varios tratamientos nuevos en humanos. La resistencia a la radiación podría mejorarse mediante el aumento de la IU y la inhibición del c-MYC, lo que podría reducir los peligrosos efectos secundarios de la radiación y permitir el uso de dosis mayores.

Fuera del cáncer, el hallazgo también podría ayudar a otras personas expuestas a la radiación. Eso incluye a aquellos involucrados en desastres o ataques nucleares, o astronautas a medida que se aventuran más allá de la atmósfera protectora de la Tierra.

Los siguientes pasos para el equipo son investigar si las poblaciones de células madre en otros órganos también podrían estar expresando URI.