Una competición de cuatro años para ayudar a desentrañar los misterios de las profundidades marinas ha llegado a su fin, y el equipo internacional que está detrás de un nuevo tipo de barco de superficie no tripulado ha obtenido los máximos honores. El Shell Ocean Discovery XPrize atrajo muchas ideas interesantes en su intento de inspirar nuevas soluciones para cartografiar los océanos del mundo, pero fue el equipo GEBCO-NF el que triunfó, con su vehículo diseñado para inspeccionar el fondo marino de forma autónoma durante largos períodos de tiempo.

«Tenemos mejores mapas de la superficie de Marte que de nuestro propio fondo marino», dijo Peter Diamandis, CEO de XPrize, al lanzar el premio XPrize Shell Ocean Discovery en 2015.

Según el director ejecutivo de la competición Jyotika Virmani, alrededor del 80 por ciento de los océanos del mundo siguen sin ser cartografiados hoy en día. La idea detrás de la competencia era fomentar nuevas soluciones tecnológicas que nos ayudaran a tener una idea más clara de lo que hay debajo de la superficie. Esto, a su vez, podría conducir al descubrimiento de nuevas especies marinas, lo que aumentaría nuestra comprensión de los recursos subacuáticos, así como de las características geológicas del océano.

El propio equipo del GEBCO-NF, que incluye a hidrógrafos, geólogos y otros expertos de 14 países diferentes, afirma que el vehículo, los sonares multihaz, los sistemas de control remoto y el procesamiento basado en la nube que componen su concepto AUV-USV se basan en gran medida en la tecnología existente y no parecen ser demasiado transformadores por sí solos. Más bien, es la interfaz entre ellos la que se afirma que representa un paso adelante para este tipo de tecnología.

El buque de superficie no tripulado de bajo coste del equipo, denominado SeaKIT, está diseñado para cartografiar el fondo marino durante largos períodos de tiempo, en todo tipo de entornos, sin intervención humana. Se sometió a una serie de pruebas de campo en Grecia junto con otras nueve soluciones finalistas. A lo largo de todo el proceso, las diversas tecnologías se pusieron a prueba con la cartografía de 250 km2 (96,5 millas cuadradas) de fondo marino a una resolución horizontal de 5 m (16,4 pies) o superior.

Tras un examen de estos datos sobre el terreno por un jurado independiente, el equipo del GEBCO-NF recibió el gran premio de 4 millones de dólares estadounidenses. El equipo japonés de Kuroshio ganó un millón de dólares como subcampeón por su solución que consiste en un buque de superficie y una plataforma de software para la comunicación con robots de exploración submarina.

Tras el concurso, XPrize también ha anunciado una asociación con Seabed 2030, una iniciativa para recopilar todos los datos batimétricos disponibles a fin de elaborar un mapa definitivo del suelo oceánico de la Tierra para el año 2030.