La oveja Dolly, el primer clon oficial, nació el 5 de julio de 1996. El nombre es un homenaje a la superdocumentada actriz Dolly Parton, debido a que el material biológico utilizado en el proceso de clonación provenía de las ubres de una oveja adulta. Dolly y los primeros clones que vinieron después de ella (ratones, gatos, gallinas, vacas, muflones), marcaron un punto de inflexión, sobre todo en aquellos años: algo -se dijo- podría cambiar radicalmente la forma de entender la reproducción, al menos en lo que se refiere a los animales, la cría, la alimentación. Incluso en lo que respecta a las especies en peligro de extinción, añadiríamos hoy.

La clonación no es una invención del hombre: en la naturaleza es común, si hablamos de los organismos más simples. Puesto que la ciencia ha encontrado una forma de clonar incluso los animales más altos, ¿por qué no podría convertirse en una técnica común de reproducción, por ejemplo, con el ganado? Una vez que haya encontrado un animal con credenciales genéticas impecables, sólo tendrá que copiarlo hasta el infinito, clonarlo, y con todas las promesas de la edición genética y las tijeras moleculares, si lo desea aún mejor, sólo tiene que estudiar los cambios apropiados en su ADN y luego copiarlo y volver a copiarlo. Parece que la industria alimentaria ha invertido miles de millones en esta investigación.

Más allá de la moral. La clonación tiene límites. Dolly murió en 2003, pero procreó, demostrando así ser «idéntica» a otras ovejas. Tenía problemas de artritis, y para algunos esto fue la demostración de un defecto estructural de los clones: el envejecimiento prematuro. Ian Wilmut, el científico que lo dio a luz, afirma en algún momento de su carrera de investigación que los clones tienen un porcentaje muy alto de malformaciones.

La clonación de animales trae consigo la idea de la clonación humana. Más allá de las objeciones éticas, que han llevado a una legislación muy restrictiva sobre el tema (que sepamos) observada en todos los países del mundo donde se realizan investigaciones (oficialmente), el futuro de los clones y de esta tecnología es incierto.

La búsqueda de la perfección

Como clon, Dolly tenía la misma herencia genética que su madre, en su totalidad – y no es una coincidencia que el precursor fuera una oveja. La clonación se utiliza para multiplicar un modelo genético exitoso, teóricamente infinito, y no para perderlo en el típico juego de la recombinación genética de la reproducción sexual, en el que, para hacer un niño, los dos padres «renuncian» a cada mitad de su herencia genética, entregando así a la siguiente generación sólo parte de la información.

Algunas de las ventajas económicas de la clonación son evidentes: si todos los animales de los establos se criaran de la misma manera y con las mismas características particulares, se garantizaría la abundancia, la seguridad alimentaria y la calidad. Algunas investigaciones se refieren, por ejemplo, a animales manipulados genéticamente para producir medicamentos, con la idea de que puedan proporcionar ingredientes activos con un simple ordeño.

El Instituto Nacional de Ciencia de Estados Unidos financió con 4,7 millones de dólares un proyecto de clonación de pollos que crecen rápidamente, con pocos alimentos y resistentes a las enfermedades. Tras el éxito de un «equipo» italiano en la clonación de un muflón, un animal en peligro de extinción, a partir de células de un animal adulto muerto, se clonó una vaca a partir de células tomadas de un animal muerto original 48 horas antes: estas dos investigaciones marcaron un paso adelante en las tecnologías de clonación, hasta entonces aplicadas sólo a partir de animales vivos.

A pesar de las promesas y los éxitos, la clonación parece estar en juego: las vacas, las gallinas e incluso los gatos y los perros, prometidos para reemplazar a los dueños afectados por la pérdida de su animal favorito, no están en el mercado. Dejando a un lado las reglas y las objeciones, ¿por qué es técnicamente tan difícil? En la naturaleza, los clones son todo menos una rareza. Las bacterias, las amebas, las plantas se clonan a sí mismas. Una gamba, la Artemia partenogenética, ha sido prácticamente idéntica a sí misma durante 30 millones de años; los cultivos de álamos han sido clonados con plantas idénticas durante décadas.

Mamíferos y clonación

¿Por qué la clonación no es un «buen» método de cría entre los animales superiores? Tomemos como ejemplo a los mamíferos: la evolución ha viajado al borde de la adaptabilidad. Ser idéntico, sin cambiar nunca el modelo básico, no ayuda: para algunos, es útil sólo cuando las condiciones ambientales son extremas y siempre las mismas. Cuando hay organismos que se encuentran en esta situación, y ya están dotados aleatoriamente de una receta genética que les permite sobrevivir, deben mantenerla siempre igual para no correr el riesgo de desaparecer.

Tener copias que son siempre las mismas en una situación competitiva como la que ocurre en un entorno más rico y variable, por otro lado, es casi seguro que es un suicidio. Porque a las generaciones sucesivas se les impide encontrar nuevas soluciones a nuevos problemas (que es la capacidad de adaptación): un competidor genéticamente flexible podría prevalecer, cambiando con el tiempo los comportamientos, los hábitos alimenticios, etc., y para los clones el juego se perdería para siempre.

No por casualidad para tener a Dolly, y a otras como ella, fue necesario superar las barreras técnicas que dificultan la clonación y entender los mecanismos que controlan la evolución del embrión. Al principio, la investigación tenía como objetivo destacar la transición de la fase madre, o no diferenciada (que teóricamente puede dar lugar a cualquier otro tipo de célula), a aquella en la que se especializa, lo que le confiere una función precisa en el organismo, que no puede abandonar.

Para tener un clon idéntico al adulto, es necesario utilizar estas células. El núcleo, que contiene todo el patrimonio genético típico de los organismos adultos, es recolectado y transferido a una célula previamente vaciada por sí misma. El ovocito tiene las características de una célula en desarrollo, lista para dividirse y dar lugar a un nuevo individuo, pero su herencia genética se reduce a la mitad, porque debe unirse a la del espermatozoide.

Con la transferencia nuclear de un núcleo completo, sin embargo, se obtiene una célula que es joven, pero que contiene la información de un adulto. En este punto basta con transferirlo al útero de una madre sustituta, cuya función es únicamente la de completar el embarazo.

¿Es la clonación un riesgo?

A pesar de las afirmaciones sensacionalistas, la clonación tiene al menos un límite conceptual aparentemente insuperable: el individuo es joven, en el sentido de «nuevo», pero viejo, en el sentido de que el patrimonio genético del original ya ha sufrido los peores cambios relacionados con los años que ha vivido.

Hay una alta tasa de fracaso: se crearon 227 embriones para llegar a Dolly. Sólo 29 han crecido hasta el punto de que pueden ser transferidos al vientre de una madre sustituta, y sólo uno lo ha logrado. En experimentos posteriores con ratones, los resultados fueron mejores: 1 clon de cada 100 sobrevivió. Sobre el hombre…. algunos experimentos han llevado finalmente a la formación de células madre y, hasta donde sabemos, nunca han ido más allá: la «receta» es para el conocimiento público, al menos en el campo científico. Si puedes hacerlo, ¿alguien lo hará?

Viejos jóvenes

Está la cuestión del envejecimiento precoz, y no sólo porque el adulto (el original) ya está de alguna manera «usado»: el clon no es una copia perfecta, sus células son ligeramente diferentes del original, porque su ADN tiene telómeros más cortos. Los telómeros son porciones de ADN localizadas al final de cada cromosoma; su tarea es proteger los cromosomas durante la división celular, pero se desgastan cuando la célula se divide y acorta.

En algún momento ya no son capaces de hacer bien su trabajo, por lo que la célula se reproduce incorrectamente. Está envejeciendo.

Hablando de Dolly, Ian Wilmut nunca ha aclarado la apariencia del envejecimiento. Per se ha lanzado la alarma sobre otro tema, quizás relacionado: la mayoría de los clones animales, tanto en el útero como después del nacimiento, han demostrado tener defectos funcionales y malformaciones. Muchos murieron poco después de nacer; el muflón clonado en Italia sólo vivió un año. La investigación americana ha sugerido que puede depender del gen que codifica la proteína Oct4, y que también afecta a otros genes, que no funciona y se ajusta incorrectamente en el 90 por ciento de los clones que se derivan de células adultas donantes. La investigación continúa, pero todo parece estar todavía en el reino de las hipótesis: la clonación, en definitiva, por ahora no parece ser el resultado de una ciencia exacta.

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