El aburrimiento es un estado humano tan universal como la felicidad o la tristeza, pero el grado en que se desencadena en diferentes individuos es increíblemente subjetivo. Un nuevo y fascinante estudio de investigadores de la Universidad Estatal de Washington, que analiza la actividad de las ondas cerebrales en sujetos aburridos, ha descubierto que el aburrimiento se ve acentuado por la falta de actividad cerebral frontal izquierda.

«Todo el mundo experimenta aburrimiento», dice Sammy Perone, autor correspondiente del nuevo estudio. «Pero algunas personas lo experimentan mucho, lo cual no es saludable. Por lo tanto, queríamos ver cómo lidiar con ello de manera efectiva».

El primer paso para los investigadores fue encontrar la tarea más aburrida posible para que los experimentos subsiguientes pudieran inducir el aburrimiento de la manera más eficiente. Afortunadamente, las investigaciones anteriores ya se habían centrado en la tarea ideal para inducir el aburrimiento. Se llama tarea de giro de clavijas, e implica que los sujetos hagan clic laboriosamente en círculos para girar las clavijas lentamente en círculos de 360 grados. La tarea dura alrededor de 10 minutos, y se ha descubierto que induce al aburrimiento sin provocar explícitamente otras emociones.

«Nunca lo he hecho, es realmente tedioso», añade Perone. «Pero en la investigación de experimentos anteriores, esta fue calificada como la tarea más aburrida probada. Eso es lo que necesitábamos».

El estudio dio seguimiento a 54 participantes a los que se les colocó un tapón de EEG que podía rastrear la actividad de las ondas cerebrales mientras realizaban la tarea de inducción del aburrimiento. Antes de la tarea, se les dio seguimiento a los sujetos en busca de actividad cerebral inicial para identificar si un patrón inicial de ondas cerebrales podría indicar que ciertos cerebros estaban más preparados para el aburrimiento que otros.

Los investigadores observaron principalmente las diferencias en la actividad entre las regiones cerebrales frontal derecha e izquierda. Generalmente, sabemos que la mayor actividad cerebral frontal izquierda está asociada con una disposición más positiva y conductas más orientadas al acercamiento. Por lo tanto, la primera hipótesis que se probó en la investigación fue la de examinar si los sujetos que se autorreportan como los más propensos al aburrimiento mostraban alguna diferencia particular en la actividad inicial de las ondas cerebrales en comparación con los menos propensos a experimentar aburrimiento.

Es importante destacar que los investigadores no descubrieron absolutamente ninguna diferencia en las ondas cerebrales de referencia entre todos los sujetos antes de la tarea de inducción del aburrimiento. Esto sugiere que el cerebro no está preparado para el aburrimiento, sino que el aburrimiento es una respuesta al estímulo externo, y podría hipotéticamente evitarse.

«Anteriormente, pensábamos que las personas que reaccionaban más negativamente al aburrimiento tenían ondas cerebrales específicas antes de aburrirse», dice Perone. «Pero en nuestras pruebas de referencia, no pudimos diferenciar las ondas cerebrales. Sólo cuando estaban en un estado de aburrimiento surgió la diferencia».

Una vez que la tarea del aburrimiento comenzó, aparecieron dos patrones de ondas cerebrales diferentes. Los que afirmaban experimentar aburrimiento eran los que menos mostraban un aumento en la actividad cerebral frontal izquierda, mientras que los que sufrían de los niveles más altos de aburrimiento mostraban una mayor actividad cerebral frontal derecha. El aumento de la actividad cerebral frontal izquierda en los sujetos menos propensos al aburrimiento sugiere que estos individuos participan en experiencias aburridas utilizando positivamente el espacio mental liberado.

«Tuvimos a una persona en el experimento que informó haber ensayado mentalmente canciones navideñas para un próximo concierto», explica Perone. «Hicieron el ejercicio de giro de clavijas al ritmo de la música en su cabeza. Hacer cosas que te mantienen ocupado en lugar de concentrarte en lo aburrido que estás es realmente útil».

Los investigadores tienen más en mente con este estudio que sólo la curiosidad académica. Estudios anteriores han revelado que las personas con mayor susceptibilidad al aburrimiento también son más propensas a sufrir de ansiedad, depresión e incluso abuso de drogas. Así que descubrir formas de estimular una mayor actividad cerebral frontal izquierda podría tener mayores efectos beneficiosos que simplemente hacer que una persona se sienta menos aburrida en la vida diaria.

Una hipótesis sugiere que enseñar a los niños y adolescentes cómo abordar mejor el aburrimiento podría ofrecer un tipo de entrenamiento cerebral que resulta en resultados beneficiosos para la salud mental en la tercera edad. Perone dice que la próxima etapa de la investigación será explorar métodos que estimulen una mayor actividad cerebral frontal izquierda en personas expuestas a tareas aburridas.

«Ahora queremos encontrar las mejores herramientas que podamos dar a la gente para que se enfrente positivamente al aburrimiento», dice Perone. «Así que, todavía haremos la actividad de clavijas, pero les daremos algo en lo que pensar mientras lo hacen. Es muy importante tener una conexión entre el laboratorio y el mundo real. Si podemos ayudar a la gente a lidiar mejor con el aburrimiento, eso puede tener un impacto real y positivo en la salud mental».