Los aceleradores de partículas como el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del CERN han hecho algunos descubrimientos revolucionarios para la física, como medir el espectro de antimateria o descubrir el bosón de Higgs – pero es difícil saber exactamente cómo beneficia eso al Joe/Jill promedio. Ahora el CERN ha anunciado que el LHC pronto será más directamente beneficioso para las comunidades locales, al desviar parte del calor residual del colector para ayudar a calentar miles de hogares cercanos.

El Gran Colisionador de Hadrones es la máquina más grande del mundo y necesita operar a temperaturas más frías que el espacio exterior. Huelga decir que produce una gran cantidad de calor residual. Normalmente ventilada, este exceso de energía podría ser una mina de oro sin explotar.

«En el CERN, muchos sistemas e instalaciones (criogenia, electrónica, ventilación, etc.) se refrigeran con agua: el agua fría se inyecta en el circuito de refrigeración y el agua caliente producida se recoge y se enfría en torres de refrigeración, antes de ser reinyectada en el circuito», dice Serge Claudet, coordinador de energía del CERN. «El agua caliente que sale del circuito puede alcanzar una temperatura de 30° C (86° F), lo que es muy útil en el contexto de la recuperación de energía.»

Por lo tanto, el CERN planea dirigir parte de esa energía hacia una nueva zona de desarrollo urbano, o en francés, zone d’aménagement concerté (ZAC). Esta zona, actualmente en construcción en la cercana región de Ferney-Voltaire, tendrá un sistema de energía geotérmica incorporado. El calor de los edificios industriales, los sistemas de aire acondicionado e incluso la energía solar de los tejados se recogerá y almacenará en una red subterránea de tuberías de agua. Cuando es necesario, esta energía puede ser transferida de nuevo a la superficie para calentar casas y otros edificios.

Por su parte, el agua caliente del sistema de refrigeración de la instalación se recogerá en el punto 8 del LHC y se desviará hacia el sistema geotérmico ZAC. Se afirma que esto podría ayudar hasta a 8.000 personas en la zona, al reducir el costo y el impacto ambiental de su calefacción. Si todo va bien, la idea podría ampliarse en el futuro.

«Hemos realizado varios estudios y hemos descubierto que lo mismo se puede hacer en otros puntos del LHC», dice Claudet. «En particular, los puntos 2 y 5 también podrían proporcionar calefacción a los municipios vecinos, y estamos estudiando la posibilidad de utilizar el calor recogido en el punto 1 para calentar los edificios de la sede del CERN en Meyrin».

Muy convenientemente, el LHC está actualmente cerrado por actualizaciones, así que ahora es el momento perfecto para este tipo de proyectos. Ya se ha comenzado a trabajar para conectar el Punto 8 con Ferney-Votaire, y está previsto que el sistema se pruebe en 2021 y se espera que esté en pleno funcionamiento en 2022.