Aunque la gente con mentalidad ecológica envía su papel desechado para ser reciclado, el proceso de reciclaje no es totalmente ecológico – generalmente requiere mucha energía e incorpora productos químicos tóxicos. Ahora, sin embargo, los científicos han desarrollado un nuevo método para eliminar simplemente el texto impreso de las hojas de papel, de modo que se pueda reutilizar.

En primer lugar, ya hemos visto sistemas en los que se utilizan láseres para eliminar el tóner de la impresora del papel de copia estándar. Desafortunadamente, sin embargo, estos láseres dañan los recubrimientos poliméricos que se encuentran en el papel más elegante y brillante utilizado para el embalaje, la publicidad y muchas otras aplicaciones. Como resultado, dicho papel se vuelve inutilizable para su reutilización.

Científicos de la Universidad de Rutgers y de la Universidad Estatal de Oregon se propusieron recientemente abordar esa limitación, sustituyendo los láseres por una lámpara de xenón.

Ubicada a 38 mm (1,5 pulgadas) de la superficie del papel semibrillante sobre el que se había impreso el tóner negro, esa lámpara emitía destellos de luz pulsada intensa (IPL) de amplio espectro. Esto debilitó la unión papel-tóner, sin afectar negativamente el recubrimiento del papel. Cuando un paño de etanol respetuoso con el medio ambiente se extendió suavemente por la superficie del papel, se desprendió todo el tóner, dejando una hoja de papel en blanco.

A diagram of the unprinting process

El proceso no elimina completamente el tóner rojo, verde o azul sin tratar, ya que ninguno de ellos absorbe el IPL tan bien como el negro. Sin embargo, se pueden eliminar por completo si se imprimen primero con tóner negro.

Se espera que, una vez desarrollada, la tecnología pueda incorporarse a las impresoras domésticas y de oficina disponibles en el mercado.

«Nuestro método permite descomprimir y luego reimprimir en el mismo papel por lo menos cinco veces, lo cual es típicamente la misma cantidad de veces que el papel puede ser reutilizado con reciclaje convencional», dice el profesor adjunto de Rutgers, Rajiv Malhotra, coautor de un artículo sobre el estudio. «Al eliminar los pasos que implica el reciclaje convencional, nuestro método de no impresión podría reducir los costos de energía, la contaminación y las emisiones de gases de efecto invernadero».