Investigadores del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California, y la Universidad de Bath están desarrollando una técnica que usa imágenes de radar satelital para monitorear la seguridad de puentes y otras infraestructuras a gran escala. Utilizando 15 años de imágenes de radar orbital del Puente Morandi, los investigadores pudieron detectar señales de deformación que precedieron a su colapso en 2018.

El 14 de agosto de 2018 a las 09:36 GMT, un tramo de 690 pies (210 m) del Puente Morandi que unía los distritos de Sampierdarena y Cornigliano en Génova, Italia, se derrumbó durante una tormenta torrencial, provocando la caída de unos 35 coches y tres camiones en el río Polcevera, matando a 43 personas.

La causa del colapso no está del todo clara, pero parece que cuatro de las vigas del puente se habían corroído y fallado explosivamente, posiblemente debido a un rayo. Como muchos otros accidentes estructurales de este tipo, fue una sorpresa casi total y provocó un escándalo político sobre el estado de las infraestructuras en Europa. Sin embargo, el nuevo estudio indica que los signos de colapso inminente estaban ahí, si hubiera sido posible verlos de antemano.

«Ya se ha informado sobre el estado del puente, pero utilizando la información del satélite podemos ver por primera vez la deformación que precedió al colapso», dice Giorgia Giardina, profesora del Departamento de Arquitectura e Ingeniería Civil de Bath. «Hemos demostrado que es posible utilizar esta herramienta, específicamente la combinación de diferentes datos de satélites, con un modelo matemático, para detectar los primeros signos de colapso o deformación».

Según el equipo, la nueva técnica permite a los ingenieros estudiar un puente completo en lugar de depender de los datos localizados, mucho más limitados, procedentes de los sensores. Además, puede trabajar en tiempo real.

«La técnica marca una mejora sobre los métodos tradicionales porque permite a los científicos medir los cambios en la deformación del suelo a través de una sola infraestructura con una frecuencia y precisión sin precedentes», dice Pietro Milillo de JPL. «Se trata de desarrollar una nueva técnica que pueda ayudar en la caracterización de la salud de los puentes y otras infraestructuras. No podíamos haber pronosticado este colapso en particular porque las técnicas de evaluación estándar disponibles en ese momento no podían detectar lo que podemos ver ahora. Pero en el futuro, esta técnica, combinada con técnicas ya en uso, tiene el potencial de hacer mucho bien».

La nueva técnica se basa en los recientes avances de la tecnología satelital, como los de la constelación COSMO-SkyMed de la Agencia Espacial Italiana y los satélites Sentinel-1a y 1b de la ESA. Estos incluyen datos de Radar de Apertura Sintética (SAR) que utiliza diferentes haces de radar angulares para construir un modelo 3D de un objetivo. Las versiones anteriores sólo podían producir una resolución en el rango de los centímetros, pero la última generación puede manejar modelos en la banda milimétrica que el equipo compara con la Ultra-HD-TV en términos de detalle.

«Existe claramente el potencial para que esto se aplique de forma continua en grandes estructuras», dice Giardina. «Las herramientas para ello son baratas en comparación con la monitorización tradicional y pueden ser más extensas. Normalmente es necesario instalar sensores en puntos específicos dentro de un edificio, pero este método puede monitorear muchos puntos a la vez».

Además de las estructuras sobre el terreno, el control por satélite puede vigilar las obras subterráneas midiendo el desplazamiento de los edificios en la superficie. La técnica ya está siendo considerada para su uso en Gran Bretaña para monitorear las redes de carreteras y ferrocarriles.