Una nueva tecnología de inducción electromagnética promete hacer que la cerveza y otras bebidas tengan mejor sabor y una vida útil más larga. Desarrollado por Purdue University-affiliated startup Induction Food Systems (IFS), la nueva técnica que aplica un calentamiento preciso al procesamiento de alimentos ha completado recientemente su primera gran ronda de pruebas antes de su lanzamiento al mercado a finales de este año.

Cada año, el mundo produce 195 mil millones de litros (43 mil millones de galones) de cerveza. Eso es mucha cerveza y los procesos a gran escala necesarios para hacer toda esa cerveza a menudo dan como resultado un producto final que deja algo que desear en términos de calidad. Hay una serie de problemas, pero uno de los más grandes es que fabricar cerveza por millones de barriles y luego pasteurizarla para que tenga una vida útil razonable significa aplicar calor con vapor.

Esto funciona, pero es como tratar de romper una nuez con un mazo, produciendo una compensación en áreas como el sabor. Además, el vapor es ineficiente, lento y costoso en términos de energía y, en el peor de los casos, puede resultar en algo que se parece más al agua con gas que a la cerveza.

El nuevo proceso IFS sustituye al vapor para el procesamiento de cerveza, zumos, agua y productos similares mediante un sistema bajo demanda basado en la inducción electromagnética. En otras palabras, una bobina externa conectada a un paquete electrónico de estado sólido genera ondas de radio de alta frecuencia que calientan un elemento de inducción incrustado en una sección de la tubería. Esto, a su vez, calienta la cerveza u otro producto a medida que pasa a través de la tubería.

El resultado es que el sistema puede aplicar un rápido destello de calor para algo como la pasteurización o calentar una cuba entera recirculando el líquido. El proceso no es nuevo. La inducción es común en áreas como el procesamiento de metales exóticos y en la década de 1940 fue la base de lo que podría ser la máquina expendedora de perritos calientes más aterradora de la historia, pero esta nueva aplicación tiene como objetivo hacer frente al mercado de calentamiento de alimentos y bebidas por valor de 20.000 millones de dólares.

Según IFS, el nuevo proceso no sólo es escalable y fácil de instalar, sino que también proporciona un control de temperatura un 600 por ciento más preciso, es de tres a cinco veces más eficiente energéticamente, se calienta 24 veces más rápido y requiere un 80 por ciento menos de espacio que una planta de vapor. El siguiente paso es utilizar la tecnología para abordar el problema de las incrustaciones, donde los líquidos se descomponen en sustancias pegajosas y difíciles de limpiar.

«Es similar a cuando estás haciendo huevos y tienes la mugre pegada a la sartén cuando los estás preparando», dice Francesco Aimone de la Universidad de Columbia, quien co-fundó IFS con George Sadler, un ex-alumno de la Facultad de Agricultura de Purdue… «Nuestras pruebas preliminares muestran que podemos reducir el ensuciamiento en algunas aplicaciones hasta en un 30%.»